Чёртовы вампиры с их порядками! Маленькую госпожу пожелали видеть не только мои вампиры, но и мастера соседних городов, а также вожаки проживающих в Хельбурге оборотней и два Фокси проживающих неподалёку лисьих стай. Отказывать кому бы то ни было Сев настоятельно не рекомендовал, к тому же он был убеждён, что я справлюсь с любыми неприятностями. Я махнула рукой: тот случай, когда количество явившихся в гости монстров решающего значения не имеет, потому что оставаться с ними наедине я не собираюсь.

Первым делом связалась со своей наставницей Зоей и попросила погостить у меня недельку-другую. Зоя и меня подстрахует, и Янку в обиду не даст. Подумав, позвонила Марине. От медиума толку на первый взгляд немного, но если с перепугу она натравит на непонятливых армию духов, то мало никому не покажется. К тому же с ней обязательно приедет Алик, ныне вампир, а в прошлом охотник на нечисть, и его помощь будет очень кстати.

- Мастер, - обратился ко мне Сев, - позволите уточнить некоторые моменты?

- Да. Что случилось?

- Во-первых, нужно подготовить место для церемонии. От хозяйки кладбища ждут, что встреча пройдёт на кладбище.

- Ладно.

- Во-вторых, я бы хотел уточнить, где вы желаете разместить гостей. Часть отправим в Родниковую башню, но я не уверен, что так стоит поступать с прибывающими мастерами городов и вожаками стай. Их лучше бы держать под особым контролем. А ко всему ко прочему Римус вряд ли с ними справится.

К счастью, срочного решения не требовалось. Я пообещала поразмышлять, а потом перезвонила Марине, и сказала, что мне нужна её помощь в организации приёма гостей. Марина согласилась, и обещала быть через день.

Ночью, Марина прибывала ночным рейсом, я стояла на автовокзале. Я приехала на своей машине-развалюхе, которая ездила на честном слове, грозила распасться на запчасти в любой момент и гордо звалась «зеленушка». Интересно, Марининых способностей хватит, чтобы понять, что я не одна? После покушения я не рисковала оставаться без охраны. Днём я почти не высовывалась из дома и сидела под защитой кладбища, а после захода и до восхода солнца меня дополнительно охраняли вампиры.

Последний год вопросы безопасности стали для меня особенно болезненными. Почти удавшееся покушение, груз ответственности за Яну….  Дочке и так предстоит расти без отца, подумать страшно, что с ней будет, если малышка лишится меня.

Марина из автобуса вышла первой. Едва заметив её, я помахала и двинулась навстречу. Следом за Мариной появился Алик, держащий в руках две дорожные сумки. Помахать он не мог, поэтому просто широко улыбнулся, не стесняясь демонстрировать случайным зрителям внушительные клыки.

Мы обнялись: сначала с Мариной, потом с Аликом.

- А ты похорошела, выглядишь гораздо увереннее в себе, чем раньше, - улыбнулась я Марине.

- Спасибо, стараюсь.

Марина снова меня обняла, но на сей раз не ради приветствия:

- Тина, ты в курсе, что на нас смотрят несколько кровососов? – зашептала она мне в ухо.

- Да, не волнуйся, это моя охрана. Сама почувствовала?

- Нет, подсказали.

Уточнять детали я не стала, кивнула на машину, помогла поставить сумки в багажник и забралась на водительское сидение. Алик сел рядом, а Марина предпочла заднее сидение.

- Я ожидал каких-нибудь нудных вампирских церемоний, а тут сама хозяйка нас встречает, - улыбнулся мне Алик.

- Церемонии будут завтра, - пообещала я, - Малый приём или что-то вроде того. Сев рассказывал, но я не вникала. Кстати, Алик, можно вопрос? Я привыкла думать, что следование определённым правилам у вампиров сродни инстинктам. Что-то из серии сегодня не напомнил вампу поклониться, а завтра он решит, что ты слабак и вопреки запрету пойдёт кусать прохожих.

- Так и есть, Тина, а на меня лучше не ориентироваться. Во-первых, я не просто помню себя человеком, но и держусь за эти воспоминания. Убивать я не пойду, даже если поводок ослабнет до предела. Во-вторых, в нынешнем положении я ещё ничего из себя не представляю, должны пройти десятилетия, чтобы я овампирился. И, наконец, как я уже сказал, ты права. Боль и унижение, причинённые хозяином, укрепляют его власть на метафизическом уровне. Да, сравнение с инстинктом удачное. Только, Тина, я не хотел бы об этом говорить.

- Хорошо, мы как раз свернули на грунтовую дорогу, ведущую к дому. Скоро будем на месте.

У крыльца нас ждали, только совсем не те, кого я ожидала. Вместо Сева, держащего на руках Яну, я увидела выстроившихся в линию Дана, Амира, Басира, Власа и Кейна, вампиров-мастеров, принёсших мне клятву на крови. Как только мы с Мариной вышли из машины и обратили на них внимание, вампы одновременно опустились на одно колено, а я почувствовала, что меня мысленно зовёт Сев.

- Они ждут, что вы приставите кого-то из них к вашей гостье.

- Почему именно из них? – уточнила я.

- Чем выше в иерархии положение вампира, отданного гостю, тем благосклоннее вы к гостю относитесь.

Очередная задачка. Я покосилась на Марину, прикидывая, с кем ей легче будет управиться. Дана не отдам, он у меня кто-то вроде управляющего. Остаются четыре варианта. Амира, пожалуй, приставлю к Зое.

- Кейн, подойди, - распорядилась я, - Марина, это Кейн, на время твоего пребывания в Берге, будет выполнять все твои распоряжения, - Кейна я контролировала лучше всех, с ним у неё проблем, надеюсь, не возникнет.

Марина удивилась, но кивнула. Надо не забыть шепнуть ей, чтобы приглядывала за Аликом. Боюсь, что для моих вампиров, особенно поначалу, он будет лишь новообращённым, за чей счёт можно неплохо самоутвердиться. Кто-то его, конечно, узнает, но неизвестно, как в этом случае себя с ним поведут.

- Марина, Алик, устали с дороги? Будете отдыхать или мне распорядиться по поводу ужина?

- Лично я хочу спать, - откликнулась Марина.

- Я бы не отказался от пары глотков крови.

- Дирк к твоим услугам.

Я проводила Марину в выделенную ей комнату: на второй этаж через стенку от меня.

- Если что-то потребуется, не стесняйся беспокоить меня, если нужно. Кейн в твоём полном распоряжении.

Вампир бросил на меня затравленный взгляд, но я не отреагировала. Потом ещё будет мне благодарен за то, что я его к Зое или Марге не приставила. Вот кому-то «повезёт». Оставив Марину с Кейном наедине, я вышла. Дверь захлопывать не стала и оказалась права: доставшегося её вампира, Марина выставила из комнаты дежурить под дверью.

Я хотела спуститься на первый этаж, но натолкнулась на стоящего на верхней ступеньке Дана. Лицо вампира ничего не выражало, но это не помешало мне ощутить направленное в мой адрес недовольство. Дан знал, что я чувствую его отношение к происходящему. Я бы даже сказала, демонстрация была вполне сознательной.

- Тебя что-то не устраивает? – спросила я, глядя на него в упор.

Дан не смутился.

- Отнюдь. Мастер позволит прояснить положение гостьи в доме? Я не могу представить ситуацию, в которой бы сильный хозяин оказывал подобные почести слабому. Кейн один из ваших приближённых….

- Марина, - я запнулась, подбирая слова, - очень близкий и важный для меня человек.

Мы мало общались с ней, недавно познакомились, но это не имеет никакого значения, потому что Марина спасла Алика, а ко всему ко прочему, она медиум, а я некромант. Сестринские профессии.

- И всё же, мастер…. Не лучше ли заменить Кейна на Стаса?

- Нет, - отрезала я и, улыбнувшись, пояснила, - Кейн останется при Марине. И ты прав, она не самый значимый гость. Возможно тебе придётся быть при Зое или Марге.

Дан подавил все эмоции. Не знаю, какое именно чувство он пожелал от меня скрыть, но уверена, что от недовольства не осталось и следа. Я усмехнулась и неторопливо двинулась вниз по лестнице. Дан выждал полминуты и последовал за мной. Приблизившись, вампир опустился на оба колена.

- Мастер, я прошу прощения за то, что забылся. Я готов принять заслуженное наказание, только умоляю, Мастер, не отдавайте меня им.

- Предпочитаешь заменить Кейна?

Дан был готов закивать, но сдержался, сообразил, что предлагаю не всерьёз.

- Почему ты боишься оказаться приставленным к Зое?

- Зоя – оживший кошмар любого вампира, разве что кроме Марги. Но она сама тоже кошмар.

- А я? Я ведь некромант.

- Зоя умеет наказывать, вы... нет. Я помню, как вы оставили Кейна в могиле, а потом вернули. Я не верю, что вы способны обречь кого-то на вечную муку. Я, - Дан взглянул мне в глаза, вздохнул, - не боюсь вас.

- Это вызов? – спокойно поинтересовалась я.

- Ни в коем случае, - Дан развёл руками, напоминая, в какой позе он стоит. – Я признаю вас своим мастером, потому что вы сильнее меня.

Я кивнула и отвернулась. Аудиенция окончена.

Стоило Дану уйти, как его место занял Стас.

- Наш главный забылся? – участливо спросил Стас, повторяя сказанную Даном фразу.

- Подслушивал? – с любопытством поинтересовалась я.

- Ни в коем случае, - искренне возмутился Стас и поспешно объяснил, - Я услышал только начало разговора и тут же вернулся в подвал, чтобы не мешать. Продолжения разговора я не слышал. Я же не самоубийца.

Стас говорил правду и мне она не нравилась. Вроде бы всё верно, но, кажется, что-то я снова упустила. Если Стас не рискнул появиться в холле пока здесь был Дан, то почему он так легко задаёт вопрос, который ему задавать явно не полагается? Получается, Стас опасается не меня, а Дана? Плохо, если так.

- Стас, а тебе не кажется, что ты сейчас нарываешься?

- Не кажется, - мотнул он головой, - Я нарываюсь. Видишь ли, Тина, с одной стороны ты поступила верно, пригласив Зою на представление дочери. Некромантка тебе поможет. С другой стороны, ты подставилась. Многие не в курсе тонкостей ваших отношений, и жди бунт на корабле. Зою боятся, а уверенности, что ты сможешь от неё защитить нет. В общем, формально Дан признал свою неправоту, а ты не дожала.

- Угу. Откуда такие подробности, если ты не подслушивал?

Стас усмехнулся:

- Тина, ты предсказуема, никакого разнообразия в реакциях: осаживаешь, добиваешься минимального послушания и успокаиваешься. Конечно, редкие проблески у тебя бывают, если тебя хорошенько довести, но в целом картина печальная. Ещё скажи, что не любишь делать больно.

- Не люблю, - подтвердила я.

- Дура, - едва слышно обозвал он.

- Что ты сказал?

Стас оскалился:

- Тина, никто не смеет поучать Мастера. Ты же выслушиваешь, что я тебе тут вещаю, и радуешься заботе вместо того, чтобы поставить меня на место. Как это расценивать? Ты в глубине души не считаешь себя хозяйкой? Можешь ничего не говорить. Лучше назови хоть одну причину, по которой чувствующие себя бесхозными, лишёнными жёсткой руки вампиры не начнут паниковать, узнав, что с визитом прибудут Зоя и Марга.

- Решил побыть для меня учебным пособием?

- А если и так, то что?

- Не верю, не доверяю. Ты всегда в первую очередь заботился о собственной шкуре. С чего бы тебе подставляться?

- С тех пор ничего не изменилось, Тина. Я забочусь о себе. Во-первых, помогая тебе, я смогу подняться в иерархии на пару ступенек выше. Во-вторых, потерявшие ориентир вампиры с удовольствием вспомнят, что мечтали меня порвать на сувениры и сделают это. Лучше при тебе быть – безопасней.

Как же это всё надоело, даже, я бы сказала, осточертело. Определённый смысл в словах Стаса был, но слепо следовать его советам я точно не собираюсь. Надо обдумать ситуацию, а ни что не прочищает мне мозги так хорошо, как прогулка по кладбищу.

Распорядившись, чтобы Стас отставал шагов на пять-десять, уверенно вышла из дома. Дана я уже отпустила, возвращать и предъявлять претензии сразу после разговора со Стасом, как минимум неверно. Значит, разборки с ним откладываются. Я остановилась около безымянной могилы и вздохнула.

- Почему вы не можете общаться нормально? – не вопрос, а жалоба, но Стас ответил:

- Смерть нас меняет, Тина. Посмотри, каким станет твой Алик лет через пятьдесят-сто. Чем дальше, тем меньше человеческого в нас остаётся. Пожалуй, сохраняется только одно чувство.

- Какое?

Стас посмотрел на меня с недоумением, как будто я задала очень глупый вопрос.

- Ты видела Римуса и его жену, Тина. Любовь – чувство, неподвластное смерти. Не обязательно к женщине. Я видел двух цепляющихся друг за друга братьев, мать с сыном. Её обратили, а он ещё лет десять пробыл человеком. Её мастер три дня не давал ей крови, потом привёл мальчика. Хотел посмеяться, когда она его убьёт, а она не дёрнулась, даже когда ему запястье порезали и выступила кровь. Признаться, я не понимаю, зачем ты сопротивляешься системе, которую шлифовали не одну тысячу лет.

- Хочешь сказать, ваша система само совершенство?

- Нет, Тина. Я хочу сказать, что она работает, и она сама эффективность.

Я  села прямо на могилу и уткнулась подбородком в колени. Когда-то я это уже слышала, но принять по-прежнему не могу. Покосилась на Стаса. Вампир стоял и ждал, что я его накажу за то, что разговаривал со мной непозволительным образом. Специально провоцировал, повод дал. Я покачала головой.

- Дело твоё, Тина. Но тогда я от тебя на шаг не отойду.

- Чего это?

Стас опустился на землю напротив меня.

- Ты настолько привыкла ощущать вампиров рядом, что перестала их замечать. У нашей беседы был зритель. Ты показала, что ты слаба.

- Они же не устроят в городе бойню?!

Стас издевательски пожал плечами.