Я села, и Северьян шагнул чётко за спинку моего кресла. За Стасом не встал никто, получалось неправильно, но Сев просто продолжил движение, опустился на пол у моего подлокотника с противоположной от Стаса стороны. Алану ничего не оставалось, как повторить манёвр, но к подлокотнику он не приближался, а остался сзади рядом с Дирком.

- Тина, позволь предложить тебе вина?

Это мы уже проходили. Я улыбнулась.

Нам принесли поднос, на котором стояла бутылка вина, два бокала. Казалось бы…. Стас наполнил первый бокал и подал мне, отставил бутылку, чуть оглянулся на своих вампиров. Вперёд выступил человек, показавшийся мне смутно знакомым. Точно, это он в прошлый раз участвовал в этом спектакле. И он не человек, оборотень.

Я отметила, что в этот раз на подносе нет ножа, но Стаса это не смущало. Значит, задумана новая вариация представления, вряд ли здесь водятся забывчивые официанты. Стас держал пустой бокал на уровне колена. Оборотень опустился на пол и последний метр преодолел на четвереньках, затем поднял руку над бокалом. Мне очень захотелось сказать Стасу, что есть то, что было на полу, не слишком… красиво, но я промолчала.

Оборотень то ли ногтем, то ли настоящим когтем располосовал себе запястье и начал кровью наполнять бокал. Я слышала, как с шумом втянул воздух Алан, как пискнул Дирк. Сев из моих единственный оставался безучастным.

Донор отполз обратно, так и не поднявшись на ноги, а Стас, подождав пару мгновения, высоко поднял свой бокал

- За прекрасную леди, - объявил Стас с улыбкой, даже не потрудившись назвать моё имя.

Я приподняла свой бокал в ответ. Стас выпил в два глотка половину крови. Я вино только пригубила и объявила свой тост:

- За джентльмена.

Стас чуть склонил голову и отсалютовал оставшейся кровью, допил, я повторно пригубила вино и отставила бокал на поднос. Стас проделал тоже самое. Лёгкий поворот головы, и поднос исчез со столика.

- Тина, - обратился ко мне Стас, - мне бы хотелось, чтобы от нашей сегодняшней встречи у тебя осталось вполне материальное напоминание.

Переходим к части с подарками.

Стас щёлкнул пальцами, и очередной вампир поднёс ему продолговатый чёрный футляр. Стас принял футляр двумя руками и с очередной улыбкой подал мне. Обещанный кинжал. Я взяла его у Стаса, тоже улыбнулась, сначала вполне вежливо, даже отчасти искренне, но затем удержать улыбку на лице стало сложно. Я не знаю, что Стас подразумевал под серебряным ножом, может быть, тонкий стилет, но я не поверила, что в упаковке нож. Слишком лёгкий футляр.

Это испытание? Обман? Странно, что Стас никак на слишком маленький вес футляра не отреагировал. Либо он в курсе, либо не часто держит в руках нож кинжал, либо едва различает тяжести, он же вампир, и воспринимает тяжеленный двуручный меч пушинкой, он может. Как бы то ни было, я точно не собираюсь вскрывать сейчас футляр, а судя по взгляду, Стас именно этого и ждёт. Я попыталась поднять крышку и сделала вид, что у меня не получается. Изобразила смущение, надеюсь, натурально, протянула футляр обратно со словами:

- Стас, будь снисходителен, помоги, пожалуйста, открыть.

Стас насторожился, актриса из меня не получилась, но футляр он взял и моментально распахнул. Я вовремя убрала руку, потому что на Стаса из коробки вместо ножа прыгнула толстая пупырчатая жаба и приземлилась ему аккурат на брюки. Стас повернулся ко мне, но тотчас взял себя в руки. Очевидно, что сюрприз организовала не я.

- Должна признать у вампиров специфичное чувство юмора, - заметила я, давая тем самым возможность Стасу заняться шутником без меня. Он почему-то не оценил жест и повернул разговор по-своему.

- Привести того, кто это сделал, - сухо бросил он, а я воочию сейчас убедилась, насколько у него плохи дела.

- Стас, тебе не кажется, что имеет смысл продолжить разговор в более приватной обстановке?

Он отрывисто кивнул.

- Оставить нас.

Только сейчас большинство находившихся в зале вампиров впервые за вечер шелохнулись. Вампы двинулись к выходу.

- Тина, ты не отошлёшь своих? – с лёгким удивлением спросил Стас, эмоция была уместная и напрочь фальшивая.

- Хочу, чтобы они были на виду, - пояснила я и обратилась к Севу и лисам, - Мальчики, почему бы вам не прогуляться до дальнего конца зала. Сев моментально оказался на ногах и отступил в указанном направлении спиной вперёд, он и так и пятился, пока не упёрся в стену, вынуждая, кстати, и Алана с Дирком идти назад, оставаясь ко мне лицом.

- Какая шикарная дрессировка, - присвистнул Стас.

Я бросила на него предупреждающий яростный взгляд. Стас шутливо поднял ладони, и жаба соскочила с его ног на пол. В два прыжка она покинула ковёр и замерла на каменном полу.

- Ты не мог не почувствовать, что футляр слишком лёгкий, - я одновременно и обвиняла, и задавала вопрос, и объясняла, как догадалась, что дело не чисто.

- Я не знал, сколько он должен весить, Тина, честное слово.

- Ты разрешаешь сотрудникам ночной смены в «Норе» закусывать от посетителей?

Вот теперь Стас удивился искренне. Приятно, должна признать. Приятно суметь вывести из равновесия многолетний труп.

- Нет, - осторожно ответил он.

- Тогда странно, что они пытались очаровать меня. Насколько я поняла, они зазвали меня в место, которое не просматривается с камер.

- Печально. Видишь ли, одна из причин, почему я принял Санну, это её талант в сфере бизнеса. «Нора» - её детище. Как ты видела, она отбилась от рук, неудивительно, что отбились от рук и её подчинённые.

- Всё совсем плохо?

- Как я тебе уже говорил, я был четвёртым в городе, и с тех пор ничего не поменялось, я по-прежнему не дотягиваю до нужного уровня, хотя, должен признать, открытие меток мне очень помогло.

Я тотчас насторожилась.

- Я не хотел тебе говорить раньше, потому что ты бы не поверила или решила, что это что-то вроде шантажа. Когда метки закрыты твоим щитом, я становлюсь даже слабее, чем был до того, как их поставил.

- Когда я их открыла, ты стал сильнее, чем был?

- Да. Заметь, я не брал у тебя силу.

Я кивнула, не брал или брал виртуозно. Следующий вопрос, который напрашивался, был мне неприятен, и я не знала, что буду делать с ответом, но не спросить, не смогла:

- То, что метки стоят не все, тебя ослабляет?

- Некритично, - пожал плечами Стас, - Я знаю, что ты не согласишься на остальные.

Вот и хорошо. Жаба сделала ещё один прыжок и звонко приземлилась.

- Откуда это? – кивнула я на пупырчатую.

- Водятся в колодце, давшем название башни. Ни пауков, ни мышей здесь нет, а вот жабы живут. Я найду умника.

- Что за колодец, в который ты отправляешь Санну? Речь же не о том колодце с жабами.

Стас усмехнулся и мотнул головой:

- Не о нём. Есть тут комната наказаний, в полу которой сделаны, считай, каменные мешки. Набезобразничавший вампир туда сбрасывается, а сверху закрывается каменной плитой. Он не может ни выбраться, ни сесть, ни уж тем более лечь, - Стас снова усмехнулся, - Но главное, не замкнутое пространство, а абсолютный голод, которого не утолить ночами, месяцами, возможно годами. Хотя последнее реже, потому что вампир обычно впадает в спасительное забытьё несколько раньше.

- Это жестоко, - заметила я как можно спокойней.

- А иного они не будут бояться. Наказание должно быть не только соразмерно вине, но и зрелищно, чтобы другим неповадно было.

- И в чём зрелищность каменного мешка?

- Во-первых, мои ребята посмотрят на ужас Санны, когда я поведу её в комнату. Во-вторых, они увидят, что с ней стало, когда  я её оттуда извлеку.

Я смотрела на Стаса и видела монстра, сколько бы смысла ни было в его словах.

Мысль, что Стас всё подстроил, я отбросила. Он этого не делал, не верю, потому что слишком шаткое у него положение. Похоже, он пригласил меня, чтобы показать, насколько всё плохо.

- Стас, я бы хотела услышать про «Нору». С какой радости работающие там вампиры пытались взять у меня кровь прямо между стеллажами?

- Они не должны делать это в магазине, ты права. Но ведь ты не за мой бизнес переживаешь, правда? Тебя беспокоят люди.

Бесспорно.

- Тина, - Стас развёл руками, - Ты же понимаешь, что нам необходимо питаться.

- Найдётся много идиотов, готовых подставить вам горло просто так. Ещё больше желающих будет, если вы решите оплачивать услуги донора. Почему бы тебе не узаконить, что кровь может быть взята только у добровольца и запретить воздействие на сознание?

- Потому что меня не поймут, Тина. Если я установлю это правило прямо сейчас, то можешь готовить мне могилку. Никогда не приказывай то, неукоснительно выполнение чего, не можешь обеспечить. Но я готов рассмотреть твоё пожелание на полном серьёзе. Честно. Видишь ли, ни я, ни моё окружение не охотимся, еду нам доставляют.

- Но чтобы ты только подступил к его реализации, ты должен стать очень и очень сильным.

- Именно, но я даю тебе слово, что постараюсь по возможности обезопасить не вовлечённое в наши дела население Хельбурга.

Это было лучшее, что он мог мне предложить, а ещё я безуспешно пыталась понять, к чему такие авансы. Я перешла к главному:

- Как нам быть с бывшим хозяином Сева? Я своего вампира не отдам.

- Тина, я не буду рисковать собой ради тебя. И менее эгоистичный и более понятный тебе аргумент: я не могу рисковать своими вампирами. Я обязан их защищать. Поскольку ты моя равная, я не обязан защищать тебя, верно и обратное.

- Короче, - нетерпеливо прервала его я.

- Я выдам информацию о тебе, кратко. Скажу, что некромант, имеет собственных оборотней. Словом, всё то, что он легко узнает и без меня, или уже узнал. Я откажу в праве прибыть в Хельбург, но оговорю особую зону, твоё кладбище и окрестности.

- Нам предстоит разбираться между собой.

- Если кто-то из вампиров провинится и будет годен тебе в помощь, я пришлю. Они предпочтут сдохнуть за тебя, чем попасть к нему. Отдал бы и Санну, но тебе с ней не сладить. Мало кто из Мастеров захочет принять его на своей территории, так что есть шанс, что он придёт сразу на твою территорию без особой подготовки с малым количеством людей и сразу же нападёт.

Я взглянула на своих подопечных и пожалела. Алан был решительно мрачен, Дирк безразличен, он мне слишком доверял, а вот пожалела я из-за Сева. Вновь немое обожание. Что же его так из крайности в крайность бросает?! То боится до судорог, то видит во мне личную богиню. Я снова переключилась на Стаса. Пора бы заканчивать наш междусобойчик, вернуться к официальной части, отыграть, наконёц, спектакль для его подданных и разойтись, но остался неоговоренным ещё один вопрос:

- Стас, ты обещал дать своих, чтобы я разобралась с кабанами.

Кивок.

- Тигры обязались поставлять мне кровь для Сева за то, что участвовали в похищении Дирка. Они не явились.

- Вроде бы у них только один альфа, и тот какой-то недоделанный.

Я кивнула.

- Тогда вариантов два. Маловероятный: саботаж. Наиболее вероятный: Лиона захватил Вепрь и запретил тиграм к тебе приходить, тогда ты должна их спасти.

Если честно, то ответственности за полосатых кошек я не чувствовала. Стас это уловил и подарил мне сияющую улыбку:

- Если бы ты разговаривала с ними только как Фокси, у которой увели подопечного, то в рамках закона оборотней тебя бы происходящее не касалось. Но ты потребовала кровь для вампира и говорила с ними как мастер, а по закону вампиров ты обязана оберегать тех, кто служит тебе источником крови. По вампирскому закону, приняв их согласие быть постоянными донорами, ты их присвоила.

- Вот чёрт! – совершенно искренне воскликнула я, а этот упырь, сидящий рядов в кресле, от души расхохотался надо мной.

Секреты иссякли, Стас позвал вампиров обратно. Как раз отыскали умника, подменившего кинжал на жабу. Животину, кстати, Стас велел изловить и вернуть в исконное место обитания, продемонстрировал мне виновного и обещал вразумить по всей строгости. Я благосклонно кивала.

Наконец, я получила свой подарок. Нож с серебряным лезвием. Я повертела его в руках и осталась довольна. Потом нужно разобраться детально, что он такое. Я отложила кинжал на столик перед собой, настала пора делать ответный дар.

Сев, Алан и Дирк, когда закончился наш со Стасом тет-а-тет, вернулась на свои места. Теперь Сев немного выдвинулся вперёд, так и оставаясь на полу, и подал мне завёрнутый в ткань картон. Я приняла его и медленно передала Стасу.

- Мой дар достался мне в наследство от бабушки, - произнесла я с улыбкой, - и я бы хотела разделить с тобой семейный некромантский архив.

Обёртки на картоне уже не было в следующее мгновение. Стас буквально впился взглядом в записи, перебирая листы один за другим. Он наскоро проглядел текст, затем поднял голову и посмотрел на меня в упор. Намёк дошёл. Уверена, Стас прочтёт предложенные легенды очень внимательно. Но пока он заставил взять себя в руки, изобразил учтивый поклон и рассыпался в благодарностях, а под конец добавил:

- Не ожидал такой щедрости. Я однозначно у тебя в долгу, Тина, за сегодняшний вечер.

Кто бы спорил. Не сними я блокировку с меток, Стас был бы мёртв окончательно и бесповоротно. Но как ни печально, я должна признать, что не сними я блокировку, Санна меня, Сева и для полноты комплекта лисят отправила бы бывшему хозяину моего вампира.

- Устала? – заботливо уточнил Стас.

Я покачала головой. Устала, но это не имеет значения, потому что нам остался последний и довольно сложный вопрос: свиньи. Стас жестом подозвал пятерку вампиров. Они выстроились в линию, как солдаты. Собственно, солдатами они и были. Или товаром, потому что Стас откинулся на спинку кресла, сделал неопределённый жест, предлагая оценить бойцов. Их лица ничего не выражали, вампиры застыли статуями. Я встала с кресла и приблизилась к ним. Вампиры не отреагировали.

- Я пришлю их к тебе завтра вечером в поддержку. Что скажешь?

Я хотела спросить, как мне их контролировать, но это вопрос для разговора с глазу на глаз. Я присмотрелась к вампирам внимательней и впервые задумалась о том, сколько в городе вообще клыкастых, и кто они. Если принять во внимание силу Стаса, выходит, что по-настоящему сильных вампиров в городе нет. Пятёрка передо мной не в счёт, потому что они могут драться только физически. В обычной схватке они бы Стаса уделали, но он просто закутается в свою силу, и они не смогут даже приблизиться на расстояние удара кулаком. Ни один из предлагаемых мне вампиров не был мастером, старшему девяносто лет.

Для стычки с кабанами подходят идеально. Обязательно возьму с собой Сева и Алана, а вот Дирк пусть дома сидит. Я повернулась к Стасу:

- У Вепря пять бойцов, и ты мне даёшь пятёрку. Недурно получится, - последнее прозвучало как вопрос.

Стас ничего не ответил, и я поняла без слов, что выделить больше вампиров будет просто не по статусу.

- Девять на шестерых, у тебя в полтора раза больше народу.

Намёк на то, что придётся брать Дирка с собой, мне не понравился, зато где-то на уровне подсознания царапнула мысль, что дополнительных бойцов я раздобыть могу. Я вернулась в кресло и посмотрела на Стаса.

- Ты уверен, что ребята будут меня слушаться? Не хотелось бы заниматься укрощением.

- А ты попробуй, - предложил он мне и кивнул на вампиров.

- А смысл? По-моему, твоё присутствие или отсутствие будет ключевым.

Стас тонко улыбнулся и пожал плечами.

- Завтра вечером они будут у тебя. Кстати, время за полночь, напоминаю, что твои комнаты тебя ждут.

- Благодарю, Стас, но я вернусь к себе, есть ещё пара неотложных дел, - одно точно есть.

Я поднялась. Стас тотчас вскочил, и, изображая галантного кавалера, взялся провожать до машины. Я объяснила, что прибыла на такси. Стасу пришлось выделить мне как автомобиль, так и водителя, которым оказался обычный человек, он только недавно стал служить у кровососов закуской, чем очень гордился. Он, кажется, верил, что однажды его обратят. Дурак.

По дороге я большей частью молчала и обдумывала мысль, которая пришла во время разговора со Стасом. Я крутила её со всех сторон, и чем больше крутила, тем больше она мне нравилась. Зато, зуб даю, Стас будет испытывать противоположные чувства.

Я даже не стала заходить в дом, села на пороге, попросила принести мне кофе и уставилась на кладбище. На кухню ушёл Сев, а я смотрела, как отъезжает машина.

- Мы пойдём спать, - сказал Алан, за его спиной маячил Дирк.

- Один из вас остаётся. А лучше оба. Мне понадобится кровь. Возможно, много.

Сев принёс мне кофе, и я отослала его к оборотням, чтобы все трое ждали в холле и не мешали. Меня ограничивают мои собственные рамки, говорила мне Зоя. Когда не знаешь, что что-то невозможно, это легче сделать. Вот и я не знаю, возможно ли воплотить мою задумку. Подозреваю, что нет.