Вечером, ещё до заката, я отправилась в Родниковую башню. Хотелось поговорить с Римусом с одной стороны, а с другой – показать, что я выполнила обещание и приехала. Дирка я оставила дома, сказала, что, когда проснётся Стас, лисёнок может перекинуться и под присмотром вампира побегать в звериной шкуре. Дирк радостно согласился. Северьяна я взяла с собой, но не потому что он был нужен, а просто я соскучилась, и хотела, чтобы он был рядышком.

В Родниковой башне меня встретила тишина и пустота. Я направилась к лестнице, ведущей в подвальные помещения, но неожиданно послышались шаги и откуда-то сбоку в зал шагнула девушка примерно моего возраста.  Грации нет, значит, не оборотень. Девушка дрожала, часто моргала и смотрела на меня глазами перепуганного ребёнка. Я собиралась уже спросить, кто она такая, но меня опередил Сев. Обогнув меня и оказавшись чуть сбоку, он первым обратился к девушке:

- Кто ты такая и что ты здесь делаешь? – довольно жёстко спросил он.

Девушка моргнула ещё раз, посмотрела на меня и тихо спросила:

- Вы Тина?

- Да.

Я почувствовала, что от Сева идёт неодобрение. Большей частью его эмоции были направлены на девушку, а частично на ситуацию в целом. Похоже, Северьян обзавёлся новым пунктиком – у него аллергия на неуважительное ко мне обращение.

Девушка посмотрела на Сева, снова на меня, сглотнула.

- Хорошо, - сказала она и замолчала, сжалась.

- Кто я, ты узнала. Не хочешь представиться? – её поведение сбивало меня с толку.

- Простите. Я Линда, новенькая.

- Что значит новенькая?

Девушка замялась. Кажется, Сев хотел вмешаться, но в последний момент сдержался и скользнул обратно мне за спину. Так, не хватало ещё с ним проблем. Что он себе навыдумывал?

- Я задала вопрос, - гораздо жёстче произнесла я.

Линда дрогнула:

- Я новенькая в башне. Мастер взял меня на службу, и если я буду хорошо служить, меня обратят.

- Понятно. Что ты здесь сейчас делаешь?

- Вышла встречать гостей….

- А боишься почему?

- Потому что его даже мастер боится.

- Ясно. Линда, можешь идти. О том, чтобы встретить гостя, теперь позабочусь я.

- Но мастер….

Я безразлично пожала плечами.

- Спасибо! – воскликнула Линда и унеслась в глубь помещений.

Проводив девушку взглядом, прислушалась к своим ощущениям. Никого рядом не было. Отлично. Не откладывая в долгий ящик, обернулась к Севу. Он стоял застывшей статуей, взгляд его прилип к полу, голова была опущена. Говорить ничего не стала, тронула его за руку, но Сев не шелохнулся. Тогда коснулась его подбородка и заставила посмотреть на себя:

- Что с тобой? Ты будто потух.

- Простите, мастер, я вёл себя непозволительно, - глухо ответил Сев и попытался снова опустить голову, но я не дала.

- Глупости. Ну-ка, объясни.

- Линда разговаривала с вами неуважительно, но вы приняли это, мастер. Вы ведь и мне позволяете всё что угодно. А я не могу…. Я не соответствую вам.

- Опять двадцать пять.

- Я боюсь, мастер. Боюсь, что вашу доброту примут за слабость.

- Сев, я буду благодарна, если ты будешь говорить, когда моё поведение не соответствует тому, что обычно ждут от сильного мастера. И, Сев, я очень прошу тебя, не замыкайся в себе.

- Да, мастер.

Мы спустились в подвальные помещения. Я поглядывала на Сева, но, вроде бы, он успокоился. Рано я обрадовалась, что он оттаял. Ждать Римуса я решила в тронном зале, сидя на троне. В одном Сев прав, надо напомнить, кто в доме хозяин.

Каменное подобие кресла нуждалось в мягкой обивке и подушках под спину. Надо бы озадачить Римуса, пусть займётся. Или не стоит? Всё-таки сидеть на возвышении должен Мастер города. Пока я размышляла, ночь окончательно вступила в свои права. Вампиры просыпались. Я почувствовала, что Римуса ещё до того, как он вошёл в тронный зал. Мысленно представила, как он идёт по коридору, открывает дверь.

Римус был за моей спиной, я не видела, но отчётливо ощущала, как он сбился с шага, увидев меня, обогнул возвышение по широкой дуге и попал в поле зрения. Ни слова не говоря, он приблизился к трону и опустился на одно колено:

- Мой мастер, благодарю.

А ещё недавно нос воротил.

- Римус, - я сделала паузу, - Значит, ты обманывал того, кто сделал тебя вампиром?

- Ввёл в заблуждение. Я никогда не лгал, но всегда отвечал уклончиво и двусмысленно. Разве я виноват, что он понял иначе? Разве я виноват, что защищал жену?

- Он может её забрать?

- Если не афишировать, что я принадлежу вам, то у него есть такое право.

- Какие есть способы обезопасить твою жену?

Римус оторвал взгляд от пола и посмотрел на меня:

- Сказать, что она ваша.

- Не только, - вмешался Сев, - Римусу достаточно посадить жену на трон рядом с собой и объявить своей леди.

- Рим?

- Да, это так.

- Умалчиваем? – с нехорошим смешком уточнила я.

Римус посерел.

- Рим, если ты знаешь уже по опыту, что умалчивание – гарантированный способ разозлить, зачем так делаешь?

- Мастер, - хрипло произнёс он, - я приму от вас любое наказание. Я умалчивал и тогда, и сейчас лишь с одной целью – защитить её.

- Да? Допустим. В случае с твоим создателем мне логика понятна. Но мне не понятно, чем ты руководствуешься сейчас.

Северьян подался ко мне, привлекая внимание. Я поощрительно кивнула.

- Мастер, позвольте мне объяснить? Если Римус продолжит притворяться безразличным, то гость может ему поверить. Пока ведь были только слухи, сплетни. Если Римус посадит жену на трон, тем более сделает это накануне визита… Это как показать быку красную тряпку. Фактически, это публичное заявление: «Ты дурак, я столько лет водил тебя за нос», только безупречно вежливое.

- То есть, пока девочка не на троне, есть шанс, что про неё забудут. Обезопасить её означает спровоцировать столкновение, - уточнила я.

- Да, мастер, - хором откликнулись оба вампира.

Я пригляделась к Римусу. Он так и не поднялся, продолжал стоять, опустившись на одно колено. Сейчас он показался мне выцветшим, отчаявшимся.

- Рим, я обещала ей безопасность. Я ради этого бросила всё и приехала.

Он склонился, почти уткнулся носом в пол и коротко ответил:

- Благодарю.

Я откинулась на спинку трона и тотчас об этом пожелала: стукнулась спиной о камень. Очередная задачка из тех, что решать у меня получается слабовато. Приближение гостя я пока не чувствовала, стало быть, время подумать есть, а пока можно задать очередной вопрос:

- Рим, а почему встречать высокого гостя ты отправил Линду? Девочка на такой подвиг явно негодна.

- Как раз она единственная, кто был годен. Сейчас я послал в холл вампиров, но, если бы мой создатель прибыл до того, как я встал, его должен был встретить мой представитель. Оборотни априори не подходят. Они либо партнёры, либо просто еда.

- Люди по-вашему тоже еда, - не согласилась я, - Исключение, если вампир сделал человека своим слугой, но Линда не слуга.

- Есть второе исключение, - ответил Римус, - Если с человеком заключён договор. Он служит нам в обмен не будущее обращение.

- Ясно.

Решить, что делать с женой Рима, я так и не успела. Кто-то спускался по лестнице. Открылась дверь, и вошёл вампир. Увидев меня, он низко поклонился. Свой, определила я, связан с Римусом клятвой крови, да и лицо смутно знакомое.

Вампир приблизился, ещё раз поклонился, покосился на коленопреклонного Римуса и остался стоять, обратившись ко мне:

- Мастер, высокого гостя в пути задержали непредвиденные обстоятельства. Он сообщает, что будет позже. Вместо себя он отправил посланца. Она уже здесь. Прикажете впустить?

Я молча поднялась. Сев тотчас оказался рядом, поддержал меня под локоть, помог спуститься.

- Рим, займи своё место и распоряжайся.

Присутствовать в открытую я на планировала, куда интересней наблюдать за происходящем из соседнего помещения. Как оказалось, для подобных случаев есть специальная комната, Сев по дороге рассказал. Правда, комната оказалась закутком метр на метр, основное пространство занимало мягкое кресло. Северьян помог сесть – подложил под спину подушку, прикрыл дверь, сдвинул камень, и передо мной открылось крохотное смотровое окошко. Сев опустился на пол у моих ног.

Римус межу тем поднялся на возвышение, отдал несколько распоряжений и уселся на каменный трон. В зал хлынули вампиры, очень быстро выстроились вдоль стен. Да уж, им не привыкать работать фоном.

- Пригласи, - распорядился Римус.

Все замерли в ожидании. Отчего-то я почувствовала смутное беспокойство. Не зря. В зал вошла большеглазая кудрявая блондинка. Сев её не мог знать, а вот я узнала с первого взгляда. В качестве своего представителя создатель Римуса прислал не кого-нибудь, а леди Ларису, любимицу прежнего Мастера Хельбурга и по совместительству палача.

Я кожей почувствовала, как закаменел Римус. Прислать в качестве представителя Ларису – с порога залепить оплеуху. Даже не так. Ещё на подходе смачно плюнуть в принимающую сторону, чтобы утёрлась, пока гость дойдёт до порога. Я сжала руку в кулак. Сев придвинулся ближе и осторожно погладил меня по тыльной стороне ладони. Не удивлюсь, если о сути происходящего он догадался слёту.

Выдохнула. Я, конечно, с удовольствием оторву Ларисе голову, но право разбираться с ней принадлежит Римусу, Стасу. Моё дело наблюдать и вовремя вмешаться. Я слегка успокоилась и придвинулась ближе к смотровой щели.

- Добро пожаловать в мой город, леди, - с натугой поприветствовал её Римус, и я поняла, что он Ларису ненавидит всей душой.

- Благодарю, Римус.

Даже я поняла, что Лариса обращается к Мастеру города неправильно.

- Кто дал тебе право звать меня по имени? – скучливо спросил Рим.

Лариса запрокинула голову, открыла рот, обнажая ровные белые зубы, и заливисто рассмеялась.

- Римус, но ты сам просил звать тебя по имени. С тех пор не прошло и года. Неужели новое положение настолько вскружило тебе голову, что ты меня забыл?

- Я тебя помню.

- К тому же, - продолжила Лариса, - мастер не просто отправил меня прежде себя. Он дал мне право быть его голосом.

Лариса отогнула ворот белоснежной блузы и продемонстрировала скрывавшийся под одеждой кулон. Римус побледнел.

- Она теперь приравнивается по статусу к его создателю, что ли? -  мысленно спросила я у Сева.

- Да. У неё те же права. Хитрый ход. Ей почти ни в чём нельзя отказывать, и с ней невозможно о чём бы то ни было договариваться, потому что она голос, она не имеет права принимать решения.

- В чём хитрость?

- Это проверка, мастер. Она потребует что-то унизительное и неприемлемое для Римуса, но в рамках нашего закона. Если Рим ей откажет или просто обидит ей, его создатель получит право явиться с личным отрядом бойцов и смыть оскорбление кровью. Прибудь он лично, для столкновения в его распоряжении была бы только заранее оговоренная свита.

- Ясно.

Пока Лариса не требовала ничего. Она радостно улыбалась, точнее скалилась, оглядывала вампиров.

- Римус, а почему я не вижу Стаса? Я соскучилась по нему. Знаешь, воспользуюсь своим положением. Я требую, чтобы Стас был выдан мне в... помощь на время, пока не прибудет мастер.

Римус чуть расслабился. Защищать Стаса он явно не собирался. Я подалась ещё ближе к глазку. Римус, видимо, почувствовал моё беспокойство, коротко взглянул в мою сторону, хотя видеть мог только стену.

- Я бы, безусловно, предоставил вам Стаса, леди Лариса, но с прискорбием должен сообщить, что ваше требование невыполнимо. Стаса здесь нет.

- Я слышала, он некоторое время был Мастером Хельбурга?

- Это так.

- Он всё ещё жив.

- Жив, - подтвердил Римус и задал встречный вопрос, - Леди почему вы так упорно спрашиваете о вампире, не принадлежащим линии мастера. Вы руководствуетесь теперь личным интересом и больше не представляете мастера?

Лариса передёрнула плечом:

- Как голос мастера, я имею право на достойного сопровождающего. Я назвала подходящую кандидатуру, и теперь проясняю причины отказа.

- Отказа нет, леди Лариса. Я дал своё согласие. Но ваше требование объективно невыполнимо. Как я уже сказал, Стаса здесь нет.

Лариса недовольно фыркнула, и в этот момент дверь открылась. В зал вошли двое: вампир, доставшийся мне в наследство от создателя Северьяна и Стас. Оба они спали в доме на кладбище и теперь, вероятно, узнав, что я в городе, поспешили сюда, чтобы поприветствовать, как полагается. Лариса обернулась. Её лица я не видела, догадывалась, что она по-детски округлила губы, а потом хищно оскалилась. Стас замер в дверях. Смотрел только на неё.

- Стас.

- Леди, -  с запинкой откликнулся он неживым голосом.

- Стас, твой мастер, - она кивнула на Рима, - Отдал мне тебя во временное пользование. Как в старые добрые времена.

Взгляд Стаса метнулся к Римусу.

- Подтверждаю, - глухо сказал тот.

Стас перевёл взгляд на леди. Сглотнул и тихо шепнул:

- Мастер, - его зов был обращён ко мне.