День прошёл на удивление спокойно. К нам никто не лез, ничего не хотел. Правда, я обнаружила неучтённую проблему: появляться с практически официальным визитом в резиденцию Мастера города на зеленушке недопустимо. Я подумала и вызвала такси.

Сев переписал из бабушкиной тетради всего три легенды, зато как. Буквы были похожи на кружево. Завитки, петельки, линии разной толщины. На полях картонки Сев нарисовал рамку из цветочного орнамента. Я смотрела на произведение искусства, иначе не скажешь.

- Ты молодец, я в восторге.

Сев поблагодарил за высокую оценку, но никаких эмоций не выразил.

- Стас считает, что я должна вернуть тебя, - я решила, что надо поговорить сейчас, будет плохо, если Стас застанет Сева врасплох, - Я тебя не отдам, но Стас может поднять эту тему на встрече.

Сев посмотрел на меня чуть озадаченно, попытался что-то сказать, но подавился словами. Лицо вампира исказилось, а потом он заговорил через силу, словно слова рвались из горла вопреки его воле.

- Мой бывший хозяин очень силён. Если он узнает, что вы здесь, он развяжет войну.

- Я слышала.

- Он очень силён.

- Что ты имеешь в виду?

Попытка не ответить, и снова слова вырываются:

- У вас нет шансов против него. Ни единого.

- Почему ты мне это говоришь, зачем?

- Не могу не сказать, что-то заставляет.

- Я не отдам тебя, - повторила я, - А сейчас нам уже пора собираться.

Мы с Севом вышли на улицу и обошли дом, чтобы проводить дневное светило. Солнце опустилось за горизонт. Сев смотрел на него с таким сожалением, словно прощался навек.

Я чувствовала, как с приходом ночи у Сева просыпается голод. Пора бы уже и тиграм появиться. Подожду минут пятнадцать. Сева, казалось, голод не беспокоит, он смотрел на багровые облака, и ничто не могло его отвлечь.

Прошло двадцать минут, но никто из тигров не появился. Значит, Лион решил, что может меня игнорировать. Ожидаемо. Но это он зря. Разбираться прямо сейчас у меня нет времени, так что я позвала Алана и уточнила:

- Ты не забыл? – и глазами указала на Сева.

- Ещё одна причина бросить тебе вызов, - сообщил лис, - И даже более весомая, чем та, про которую я уже сказал.

Сев взял Алана за руку и потянул к себе. Когда вампир брал кровь у меня, он наклонялся, а я держала ладонь на уровне пояса. Когда дело касалось Алана, Сев лишь чуть наклонял голову, заставляя лиса задрать руку.

Тигры так и не пришли. Зато около одиннадцати прибыла вызванная мною машина. Белая иномарка, похожая на вытянутую каплю и украшенная шашечками.

- И вы здесь живёте? – первое, что произнёс водитель.

- Ага.

Он дёрнулся рукой к виску, явно хотел покрутить пальцем, но в последний момент вспомнил, что я его клиентка, и просто почесал затылок. Снова встал вопрос, как всем рассесться. Возможно, логичнее было самой выбрать переднее сидение, а вампира и двух оборотней оставить сзади, но я твёрдо решила, что от греха подальше сяду между Севом и Аланом, Дирка отправила вперёд.

- Подарок взяли? – спросила я.

Сев молча показал мне завёрнутые в ткань листы картона.

- Моя футболка, - смущённо пояснил Дирк.

Я ничего говорить не стала. Ещё раз убедилась, что всё взято и все готовы.

- Особо не спешите, - попросила я водителя, - нам нужно приехать к полуночи, не позже, но и не сильно раньше.

- Бусде, - буркнул мужчина, что должно было значить «будет сделано».

Такси тронулось, водитель включил негромкую музыку. Мне она не понравилась, я бы вообще предпочла тишину, но возражать не стала. За окнами появился городской пейзаж. Двухэтажные дома под покровом ночи казались близнецами.

Я посмотрела на часы. Время близилось к полуночи. Такси остановилось перед Родниковой башней. Первым из машины выскочил Дирк, он открыл дверцу для Алана. Я расплатилась с таксистом.

Алан уже вышел и подавал мне руку. Я её приняла и выбралась на асфальт. Последним вышел Сев и тотчас пристроился за моей спиной. Алан сделал тоже самое. Дирк встал последним. Такси уехало, прорезая светом фар ночную темноту, а я глубоко вздохнула ночной воздух, и сделала шаг к башне.

Нас встречала вампирша, одетая в маленькое чёрное платье, подчёркивавшее мёртвую белизну её кожи. К тому же вампирша была брюнеткой, волосы она забрала в высокую причёску. Образ дополнял макияж: она густо накрасила ресницы, нарисовала стрелки на глазах, а кожу оставила нетронутой румянами. На губах вместо помады сияла одна перламутровая капля блеска.

- Леди Тина, - певуче обратилась она ко мне, - Я счастлива приветствовать вас от имени своего мастера.

Я кивнула. Вампирша не представилась, повернулась спиной и пошла ко входу в башню. Сев тронул меня за руку. Я оглянулась. Сначала он выразительно посмотрел на вампиршу, потом перевёл взгляд на меня и качнул головой. Понятно. Я провела рукой по его щеке, вкладывая в жест и ответ и благодарность, и вновь отвернулась. Вампирша, подсказал Сев, ведёт себя так, как с равными Мастеру не ведут. Я спокойно пошла за ней. Сейчас её одёргивать бессмысленно, да и не моё это дело. Если подчинённый Стаса меня оскорбляет, виноват Стас, с него и спрос. Вопрос в другом. Зачем она нарывается?

Стас ждал меня, стоя перед возвышением с троном. Вампирша от нас отслоилась по дороге, двери для меня распахнули мальчики, умершие лет двадцать назад. Я вошла в тронный зал, сделала вперёд несколько шагов, чтобы зашли Сев, Алан и Дирк, и остановилась. Стас сделал шаг навстречу. Вампиры стояли вдоль стен и казались абсолютно безразличными ко всему мёртвыми телами. Стас сделал ещё один шаг и заговорил приятным невыразительным голосом.

- Леди Тина, рад снова видеть.

- Взаимно. Хотя странно, что действия той, которую ты отправил меня встречать, противоречат твоим словам.

- Тина? Будь любезна, поясни.

- Твоя встречающая произнесла приятные слова, но после развернулась спиной и ушла в Родниковую башню, не дожидаясь. Это твой намёк?

- Привести, - бросил Стас двум стоявшим рядом с ним вампирам.

Они скользнули к выходу из зала, то есть ко мне. Вампиры, приблизившись, отвесили по поклону и, обойдя меня по стеночке, вышли.

Я не хотела, чтобы кто-то чужой оказался у меня за спиной, поэтому прошла через зал, но остановилась, оставив между мной и Стасом значительное пространство. Он молчал, я тоже,  с той лишь разницей, что мой пульс и моё дыхание были слышны всем собравшимся вампирам.

Перестук каблучков. Со мной поравнялась встречавшая меня вампирша. Она сделала шаг к Стасу, вновь оказавшись ко мне спиной:

- Мастер, - сказала она с лёгким поклоном, и в голосе её слышался смех.

- Санна, твоё пренебрежение к леди Тине – вызов мне.

- Если мастер так считает, - вампирша снова поклонилась.

Стас бросил на меня непонятный взгляд. Выглядело так, словно Санна расставила ловушку, и Стас в неё угодил. Только я не могла понять, в чём смысл.

- Санна, ты не вторая, не третья и даже не четвёртая в Хельбурге. Не тебе меня вызывать, но я услышал вызов. Ты будешь наказана. Леди Тина, какое наказание будет удовлетворительным? Тина, - Стас сделал приглашающий жест, что значило, нужно освободить место для разборок мастера и его забывшейся девицы.

Я подошла к помосту и развернулась спиной к трону. Сев и мои оборотни держались за мной, как и полагается свите.

- Я бы бросила вызов всем, кто выше меня в иерархии, поднялась до второй, и мы бы сразились за право быть Мастером Хельбурга, Стас. Но ты умный, ты бы принял бы меры раньше, чем я добралась до вершины. А мне без разницы, будет поединок или просто бой.

Санна ухмыльнулась. Стас сделал шаг к ней, и я почувствовала, как вокруг него взметнулась его сила.

И тотчас вспыхнула сила Санны, окутывая вампиршу. Её мощь заполняла пространство, и в какой-то момент я поняла, что она сильнее. Стас рванул вперёд неуловимым для глаз силуэтом. С грохотом вампирша влетела спиной в стену, Стас почему-то оказался отброшенным на пол. Он не успел? Санна оправилась слишком быстро, она устояла на ногах, даже выставила руку вперёд, словно это помогало направит силу и вдавить Стаса в пол.

Стас поднялся, словно кукла, вздёрнутая за верёвочку.

- Ты пытаешься драться, потому что ты слаб для истинно-вампирского поединка, - бросила она.

Стас рванул вперёд снова. Санна увернулась, но Стас этого и ждал. В последний момент вампирша была схвачена за руку и брошена через весь зал. Она ударилась в потолок в углу зала, упала, но напор её силы увеличился в разы. Мощь стала почти осязаемой.

- На самом деле мне просто нравится тебя швырять, - хмыкнул Стас, медленно приближаясь. Он разглядывал Санну с таким видом, с каким учёный может разглядывать под микроскопом блоху.

Санна приподняла голову. Она не стала вставать. Всплеск силы, Стас упал навзничь. Она продолжала усиливать давление. Хорошо, что её мощь направлена не на зрителей.

- Уже сдаёшься? – изумлённо присвистнула она, вставая, наконец, и подходя к Стасу ближе. Он из положения лёжа ударил её ногой по колену. Санна свалилась, вопя. Наверное, он ей что-то серьёзно повредил. Напор силы схлынул.

- Санна, нельзя претендовать на место Мастера, если лёгка боль делает тебя настолько бесполезной.

Продолжая вопить, Санна обрушила на Стаса вихрь силы, но он устоял и ничем не выдал, если это было тяжело.

- Знаешь, я всё ещё не решил, напомнить тебе твоё место или убить, чтоб не мучилась, - доверительно сообщил Стас.

Санна подорвалась с пола, метнулась вперёд, и они покатились по полу рычащим клубком. Вампирша оказалась сверху. И она, и Стас были в крови, понять, оба ли они ранены или кто-то один у меня не получалось. Санна тянулась к горлу Стаса, желая вырвать. Он блокировал её локтем, но скинуть никак не мог. Санна была сильнее.

В следующую секунду я поняла, что Стас смотрит мне прямо в глаза. Слов не надо, он хотел, чтобы я открыла поставленные им метки, помогла. А я начала злиться. Может, он просто подстроил бой, чтобы вынудить меня снять щит, поддаётся нарочно? Хотя нет, в смысле подстроить он мог, но не на глазах же у всех вампиров. Или они все участники спектакля? Нет.

Внезапно меня накрыло осознание, что если Санна победит, она станет новым Мастером и тотчас повернёт всех вампиров против меня, потому что я некромант, потому что бывший хозяин Сева желает вернуть свою собственность.

Вот это пугает. Я заставила окутывавший метки холод медленно растаять. Резко сдёргивать щит я не рискнула, боясь отвлечь Стаса. Сила не пошла от меня к нему, но почему-то он играючи сошвырнул Санну, со стороны показалось, будто он сдерживался, а сейчас ему надоело притворяться.

Мощь Стаса буквально пригвоздила вампиршу к полу.

- Санна, я разочарован.  Поддавался, поддавался, а ты так и не сделала ничего интересного.

Вампирша зашипела, беспомощно дёрнулась. Стас приблизился к ней, ухватил за чёрные волосы, от некогда элегантной причёски не осталось ничего, и по полу поволок ко мне. За Санной тянулся кровавый след.

- Леди Тина, - обратился ко мне Стас, - Мои глубочайшие извинения за эту невоспитанную особу. Она в городе недавно и, видимо, не успела усвоить правил, что ни сколько не уменьшает вины. Как Санна может искупить содеянное?

Стас предложил мне выбрать для неё наказание? Шикарно, просто слов нет. Ненавижу эту процедуру.

Он подтащил Санну ещё ближе и дёрнул, выгибая её настолько резко и сильно, что я ожидала услышать хруст ломающихся позвонков. Лицо Санны оказалось обращено ко мне. Глаз заплыл, губы разбиты.

Она виновата, признаю, но подвергать её пытке за желание выбиться вперёд и неправильную оценку своих сил и возможностей Стаса мне не хочется. Отчасти она даже права, что попыталась уберечь вампиров Хельбурга от войны с бывшим мастером Сева.

Я молчала. Наверное, вампиры думали, что я хочу, чтобы моё молчание пугало, все ждали моих слов, а я просто рассматривала Санну. Глаз её вернулся к норме, губы зажили, осталась только кровавая грязь, которую просто следует смыть.

Я пыталась решить, хочу ли я полностью переложить решение на Стаса. За вызов и за слабость он её накажет по-своему, я не сомневалась, так что моё пожелание не имеет никакого значения, только если я не потребую её голову и сердце, нашпигованное серебром на блюде.

- Правила вежливости вполне успешно осваивают маленькие дети, - сказала я, - так что наказание должно быть соответствующим.

- Это каким? – заинтересовался Стас.

- Ребёнка бы поставили носом в угол и так и оставили стоять.

- Обязательно угол? – ещё больше заинтересовался Стас, - Или стена подойдёт?

- Подойдёт, - кивнула я.

- Колодец! – радостно воскликнул Стас.

Санна задёргалась, пытаясь взглянуть на Стаса:

- Мастер, нет, пожалуйста, только не это!

- Колодец, - скучным голосом повторил Стас, - но если ты сумеешь вести себя, как примерная девочка до конца приёма я подумаю о том, чтобы не назначать тебе слишком большой срок.

Санна завыла, а Стас, как держал её за волосы, так за них и отшвырнул назад и сосредоточил всё внимание на мне.

- Сколько времени Санна проведёт в колодце, чтобы искупить вину?

- Я доверяю твоему суждению в этом вопросе, Стас.

Он галантно поклонился, а потом предложил мне руку. Пришлось опереться на его локоть. Стас отвёл меня к креслам, усадил, сам устроился рядом. Странный всё же закуток устроили вампиры в тронном зале. Болотно-зелёное пятно слишком выделялось на фоне серости зала. Грубые каменные плиты и вдруг абсолютный комфорт мягкой мебели, низкого столика, ковёр под ногами.