Следом за Лидией мы вышли на параллельную улицу, где уже ждала машина – громоздкий чёрный джип, вместивший нас с Аликом, Лидию с двумя сопровождающими, Дирка, водителя. Переднее сиденье осталось свободным. Остальным вампам предстояло добираться самостоятельно.

Джип выехал на центральную улицу, но тотчас свернул и принялся петлять по проулкам. Подозреваю, что добраться до места встречи можно было и за пять минут, но нас везли около получаса, мастеру требовалось время подготовиться.

Мы с Аликом переглянулись и поняли друг друга без слов. Явно, что некроманта с ручным вампиром попытаются убить на месте, разбираться не будут, вампира выслушают, следовательно, лидера играет Алик, а я свиту. Жаль, что никто из нас не знает вампирских традиций, рискуем сесть в лужу.

Я мысленно потянулась к Севу. Во-первых, я за него беспокоюсь, давно пора спросить, как он и напомнить, что я его не бросила. Во-вторых, возможно, он подскажет что-то полезное. Северьян откликнулся сразу, и меня окатило волной его радости.

- Всё у тебя в порядке?

- Да, мастер, благодарю. Проблема у Римуса.

- Что с ним?

- Создавший его вампир известил, что прибудет к нему с визитом.

Я мысленно чертыхнулась. Только проблем дома мне не хватает. К счастью, пока Римус успешно затянул время, объясняя, что обязан подготовиться к приёму должным образом, он не может оскорбить создателя неподобающей встречей. Аргумент был принят.

- Римус опасается, - добавил Сев, - что он заберёт его жену. Он имеет право отозвать своё творение.

- Передай Риму, что я помогу.

- Да, мастер.

Я аккуратно потянулась к Севу своей силой. Мне в голову пришла идея, и я решила её воплотить. Было бы неплохо, если бы Сев мог наблюдать за происходящим моими глазами и подсказывать. В том, что задумка получится, я была уверена. Сложности дальше. Северьян потянулся ко мне в ответ, я чувствовала, как между нами протягивается ещё одна ниточка силы.

- Можешь увидеть, где я?

- Вы этого желаете? - с сомнением уточнил Сев.

- Да. Я еду к мастеру Берга, и мне понадобятся твои советы, - пояснила я.

- Вы в машине, рядом Алик и чужие вампиры.

Я покосилась на Лидию. Похоже, она не чувствовала, что я что-то делаю. Тем лучше. К тому же всё её внимание было сосредоточено на Алике, которому она беззастенчиво строила глазки.

Не разрывая связи с Северьяном, я потянулась к Алику. В идеале я бы хотела связать нас троих. Почувствовав моё касание, Алик резко повернулся ко мне. Настолько резко, что я вздрогнула - слишком нечеловеческое движение.

Я посмотрела ему в глаза, и он отвернулся, чуть расслабился, давая понять, что согласен, хоть и не знает, что я задумала.

- Алик? - мысленно спросила я.

- Тина?! - лицо Алик удержал. Судя по всему, о нашем разговоре вампиры Берга не узнали или не сочли заслуживающим внимания, поскольку Алика моими стараниями они воспринимали мастером, а для мастеров ментальное общение норма.

- Алик, если я сейчас укреплю эту связку, мы спокойно сможем разговаривать так и дальше, - я скорее предлагала, чем утверждала.

- Делай.

Я сосредоточилась и повторила ровно то, что делала с Севом, но теперь всё оказалось иначе, разница была очевидная. Работать с Севом легче лёгкого. Он всегда открывался настежь и покорялся, превращался в марионетку, которую можно вертеть, как заблагорассудится. Он отдавался без остатка. Алик, напротив, закрывался. От него исходило напряжение, желание хоть немного контролировать происходящее, доверие, смешанное с сомнениями. Алик невольно ставил щиты, старался расслабиться, но выходило плохо. К тому же мы рисковали выдать себя Лидии. Ударить, проломить слабенький ментальный щит Алика я бы могла, но нужно-то другое. Алик поддавался медленно, и всё же тонкая, но прочная нить, видимая нам двоим, появилась.

- Алик? - теперь никаких усилий.

- Ты хорошо придумала, Тина, - откликнулся он, а я задала следующий вопрос:

- Сев, ты нас слышишь?

- Да, мастер.

- Отлично.

Мне стало на порядок спокойнее. Теперь в лужу точно не сядем.

- Сев, Алик изображает мастера, а я его слугу. Подсказывай, как нам себя вести, чтоб мы производили правильное впечатления.

- Как прикажете.

Машина остановилась перед двухэтажным домом, стены были расписаны мордами чудовищ, около входа стояли фигуры химер. Наверное, здание должно было походить на дом ужасов, но мне стало смешно, декорации на мой вкус были слишком ненатуральны и гротескны.

Лидия попросила нас следовать за ней. Она хотела прицепиться к локтю Алика, но он подал руку мне. Дирк перекинулся в лиса и тёрся у наших ног, напоминая поведением верного пса. Лидии пришлось идти одной, мы отставали на шаг и позади, выстроившись ровными линиями шли вампиры местного мастера. Неуютно от того, что они за спиной. Усилием воли я подавила желание выпустить силу и перехватить над ними контроль.

  - Когда я был охотником, я не подставлял монстрам затылок, - на личной волне сказал Алик.

- Ты охотник, - отозвалась я, - Сейчас ты именно охотишься, только дичь не они.

Больше Алик ничего не говорил. Мы перешагнули порог и оказались в просторном пустом холле. Лидия уверенно направилась к лестнице, ведущей наверх и застучала каблучками по ступенькам.

- Алик, внимательней, - пришла мысль от Сева, - Когда она первая поднимется и свернёт за угол, будет удобный момент устроить тебе проверку. Приготовься.

- Понял.

Мы поднялись, и стало ясно, что Северьян прав, потому что Лидии нигде не было. Алик отстранил меня, поставив прикрывать спину. Я оттеснила Дирка чуть в сторону и постаралась предугадать, откуда придёт опасность, но ничего не происходило.

- Идите дальше, - подсказал Сев.

Исчезнуть Лидия могла только в одном направлении, так что сомневаться, куда идти, не приходилось. Алик уверенно зашагал вперёд, походка его сделалась вдруг тягучей, плавной и вместе с тем хищной. Я бы сказала, что передо мной типичный вампир, не знай я Алика.

Алик приблизился к чуть приоткрытой двери, толкнул её и остановился. Я почувствовала его смятение, неуверенность, но Алик моментально оправился и шагнул вперёд. Едва я последовала за ним, поняла, что заставило его запнуться.

Мы оказались в комнате, напоминавшей тронный зал, но в то же время им не являвшейся. Вампиры выстроились вдоль дальней стены согласно своей иерархии. Единственный сидящий – был наверняка местным Мастером города. Он восседал на кресле с высокой массивной спинкой, за которой стояла Лидия, отвлекавшая на себя всё внимание. Сам же мастер был неказист, при жизни явно страдал излишней худобой. Он был лыс, горбонос и мог похвастаться татуировкой на черепе в виде цветка.

Запнуться заставила присутствующая среди вампиров единственная живая. Она сидела на подушке подле трона и выглядела невероятно хрупкой. Не оборотень, как мне показалось. Человек? Возможно. Что-то в ней было неправильным, будто мне не хватало фрагмента мозаики.

- Она подросток, - мысленно передал мне Алик, - Если у неё берут кровь….

Девушка была одета в белую водолазку, надёжно прятавшую от взглядов запястья и шею хозяйки.

- Добро пожаловать в Берг, - низким хриплым голосом поприветствовал Мастер.

- Благодарю, надеюсь, что моё внезапное прибытие не доставит хлопот.

- Ты утверждаешь, что ни мой трон, ни моя земля, ни иное моё имущество тебе не нужны? И ты не станешь на них претендовать?

Алик качнулся с пятки на мысок и обратно. Формулировка ему не понравилась, поэтому, аккуратно выстраивая фразу, он ответил:

- Я даю слово не присваивать вашу собственность в этой поездке и не делать ничего, что позволит присвоить её в будущем. Если мы встретимся в другой раз – это будет другой раз.

Мастер кивнул и, кивком указав на сидящую у ног девушку предложил:

- В знак мира разделим трапезу?

Алик нарочито заинтересованно уставился на девушку.

- Если ты попробуешь её, ты будешь обязан предложить человеческую кровь в ответ, - обеспокоенно пояснил Северьян.

- Тину?

- Да, - подтвердил Сев, - и это недопустимо.

- Дирк спокойно делится кровью, - задумчиво протянул Алик, - Тина, что думаешь?

Ответил Сев:

- Тоже плохая идея. Если разрешить тронуть Дирка сейчас, то почти невозможно отказать в его крови в будущем.

- Я был бы счастлив разделить кровь, но я прибыл с малой свитой, никто из тех, кто может быть предложен в качестве угощения, не был взят на вашу территорию, - повторил Алик за Севом.

Мастер Берга склонил голову к плечу, замолчал и всё замерло. Мёртвую неподвижность, в которую погрузилась комната нарушало лишь дыхание Дирка, неизвестной девочки и моё. Мастер улыбнулся, демонстрируя клыки и сказал:

- Ты отказываешься угостить меня их кровью. Твоё право. Но как ты собираешься поприветствовать меня, незваный гость?

- Он намекает на традиционный обмен подарками, - пояснил Сев.

О дарах я как-то не подумала, Алик подобных тонкостей вообще не знает. Чёрт! Нам бы делом заняться, а не расшаркиваться и упражняться в этикете. Вот что этому мастеру неймётся? Мы пришли решить его проблему с магами, а вместо радости и содействия получаем дополнительные головоломки. Я осторожно опустила руку в карман и нащупала монету. Ничем не примечательный кругляшек металл. Если я напитаю его своей силой…. Северьян одобрил.

- Собираюсь, - тягуче-медленно ответил Алик и замолчала, давая мне время. Я мысленно прокляла мастера Берга ещё раз. Поместить собственный холод в предмет я смогу, но я даже примерно не представляю, к каким последствиям приведут мои действия. Впрочем, разбираться с опасной игрушкой не мне. Я направила силу через пальцы точно в монету и поняла, что просчиталась. Я не ведьма, и сделать с металлом ничего не способна. Будь он элементом декора гроба, закопанного на кладбище…. Мои возможности ограничиваются мёртвой материей. Алик, прости, я подвела.

Я выхода не видела. Алик не может отдать ни одного из нас, заранее ничего не подготовили. Получается, что с ходу оскорбляем Мастера города. Мало того, что явились незваными, так ещё и отказываемся положенным образом поприветствовать. Мелькнула мысль, поднять зомби, но, увы. Во-первых, вампиры сразу поймут, кто я, во-вторых, заставлять мёртвое тело идти сюда на виду у людей не лучшая из моих идей.

- Всё нормально, - вклинился Сев, - Если Алик так спешил, что не успел согласовать свой визит, то естественно, что подарки он тоже не подготовил. Достаточно сказать, что они будут переданы позднее. И можно в качестве подарка предложить голову кого-нибудь из тех, на кого вы сейчас охотитесь. Одарить добытым трофеем означает оказать большую честь.

Алик мысленно фыркнул и обратился к вампиру:

- Я оказался в твоих землях, преследуя дичь, - Алик решил воспользоваться вторым вариантом, - Будет справедливо, что мои трофеи украсят полку в твоём доме.

Мастер Берга благосклонно кивнул:

- Я принимаю твой дар.

- Ещё бы он не принял, - откликнулся Сев, - он слабый мастер, такие почести не про него и…. Мастер!

- Что тебя так напугало?

Всё вокруг было спокойно, никто не шевелился, только Алик и хозяин Берга состязались в любезностях.

- Он слабый.

- И?

- Если общины, контролирующей город, не станет, он не усидит на троне, придёт кто-то и возьмёт ставший благополучным город. Этому мастеру выгодно ослабить общину, но не уничтожить. Он может выступить на их стороне в самый неподходящий момент.

- Ясно. Сев, ты молодец, спасибо.

- Счастлив служить, - откликнулся он и замолчал.

Я теперь по-новому посмотрела на предполагаемых союзников. Хотелось бы мне знать, как далеко они собираются пойти….

- Алик, - мысленно позвала я, - намекни, что тебя интересует не вся община, а её отдельные представители. Посмотрим, какая будет реакция.

Напрасно. Реакции не последовало. Мастер Берга прекрасно собой владел, а ещё допускаю, что уловку он понял. Короче, тонны словоблудия и ни грамма пользы. По-моему, в какой-то момент вампиры просто устали уверять друг друга в собственных благих намерениях, я стояла и завидовала им: мертвые не знают физической усталости, утомиться могут только морально. Хорошо Дирку. Лисёнок свернулся клубком, закрыл мордочку пушистым хвостом и преспокойно дрых. Ему не мешали ни разговоры, ни присутствие потенциальных врагов. Я бы не смогла. Кожей ощущаю, что мирные посиделки в любой момент могут обернуться кровавой бойней, а Дирку хоть бы хны. Доверяет. Нет, это не доверие, а слепая вера, глупая и крайне опасная. Надо с этим что-то делать.

В какой-то момент я поняла, что ночь на исходе. Ага, кажется, мастер Берга трепался не просто так, а решил нас задержать. Зачем? Алик окажется беспомощен, как и все вампиры, нас с оборотнем за противников не держат. Нападут? Не уверена, но перестраховаться стоит.

Уловив мои размышления, Алик попытался закруглить разговор, но ни первая, ни вторая попытка результата не дали. Мастер вцепился в Алика хуже клеща. Грубить пока не хотелось, но я подобралась, готовая ко всему, потрепала Дирка, чтобы проснулся.

Вампир заметил наше беспокойство, дружелюбно оскалился и картинно удивился:

- Мой дорогой гость, неужели ты собираешься отказаться от моего гостеприимства?

- Отказ могут счесть оскорблением, - вклинился Сев, - А, учитывая обстоятельства….

Ввалились в Берг мы незваными, тут Сев прав. Если вампы Берга пойдут на нас войной, я справлюсь?

- Я слишком практичен, чтобы желать принять столь щедрое предложение. Уверен, что вы будете настолько гостеприимны, что на дела не останется времени, а я прибыл исключительно за магами.

- Они же никуда не денутся, - вполне искренне удивился вампир.

- Мы можем ждать годами, - согласился с ним Сев, - Алика считают старым вампиром, а он сейчас ведёт себя, как человек.

От такого утверждения Алик даже вздрогнул, чем заработал пристальное внимание мастера Берга, а я мысленно хихикнула, впрочем, выражение лица у меня оставалось отстранённым, безразличным ко всему и всем.