- Ты не лопнешь? К тому же кофе на сердце влияет, - ненавижу подобную заботливость.

- Я могу пить кофе литрами, - улыбнулась я, - Хочешь познакомиться с вампиром или оборотнем? Солнце садится, так что скоро мальчики мне позвонят, и потом в программе визит вежливости к местному Мастеру города. Хочешь присоединиться?

Марина ожидаемо отрицательно покачала головой и снова задумалась, а у меня зазвонил телефон. Алик интересовался, сидеть ли ему в номере и ждать. Я предложила прийти к нам в кофейню, если он захочет. Убрав телефон, я посмотрела на всё ещё задумчивую Марину.

- Как ты решилась назначить себя владелицей разумного существа? – вдруг спросила она.

Я моргнула. Сложный вопрос. Подчинять я не стремилась, обстоятельства сложились не в мою пользу, но это не ответ, потому что именно я принимала решение и ответственность за него целиком и полностью на мне. Я ответила честно:

- Первым был Северьян. Я не пыталась его подчинить, нашла его раненого, на грани смерти и залечила раны. Привязанность ко мне больше побочный эффект, хотя да, я привязывала его сознательно, но опять же, чтобы дать возможность уйти со мной от того чудовища, которое его пытало. Что касается зомби, то тут я морально не терзалась, оболочка давно покинута своим хозяином, забыта потомками. На моё кладбище ни к кому не приходят.

- Духи – это личности, - возразила Марина, примеряя мой ответ на себя.

- Вампиры тоже, - согласилась я, - Но у вампиров изначально общество строится на строгой иерархии и в основе лежит именно понятие собственности. Хозяин города абсолютно властен над проживающими в его общине вампирами. Они даже меньше, чем рабы.

Приближение Алика я почувствовала ещё до того, как он вошёл. Легко стукнула входная дверь. Алик шагал первым и был явно в дурном настроении, следом шёл Дирк, и вот лисёнок выглядел абсолютно счастливым и довольным жизнью, о чём радостно сообщал миру своей широченной сияющей улыбкой. Алик кивнул мне, взял за соседним столиком стул, подставил к нам и сел. Дирку же требовалось особое приглашение.

Я с болью смотрела, как Алик горько усмехается, заказывая себе стакан воды. От него повеяло чем-то могильным. Он всё-таки уйдёт? Дирк что-то от меня хотел, но я не отреагировала. Встряхнулась, сказала то, что должно:

- Это Алик и Дирк. Вампир и оборотень.

- Марина, медиум, - она представилась сама.

Дурное настроение Алика исчезло, как не бывало. Он заинтересовался, не Мариной, её способностями.

- Я слышал, медиумы способны призвать души умерших? – спросил он.

- Нет, мы призываем духов умерших, - поправила Марина и принялась объяснять, - Душа это жизнь, сила, связующая дух и тело, позволяющая им не только быть единым целым, но и меняться, развиваться. Дух можно сравнить с фотографией личности, сделанной в момент смерти. Дух сохраняет память и реакции человека, его характер, привычки, всё, но он не способен измениться.

- Если человек – это тело и дух, связанные жизнью, то что есть я? – Алик смотрел испытующе, но мне казалось, что ответ не так уж и важен ему. Совпадёт с его точкой зрения – хорошо, не совпадёт – значит, он лучше знает.

Марина растерялась. Одно дело – рассуждать теоретически, тут можно смело любые гипотезы выдвигать, а другое – глядя в глаза вампиру озвучить ему приговор.

- Ответь, Марина, - Алик не желал отставать.

- У тебя есть тело, есть личность, следовательно, ты ровно тот, кем был в момент смерти и им будешь всегда, - ровным рассудительным тоном заговорила Марина, - Ты здесь, потому что твой дух остался на земле, если формулировать точно, то твой дух не смог покинуть твоё же тело. Говорят, медиум может вселить дух даже в предмет.

- Ты медиум? – тотчас вклинился Алик. Не понимаю, к чему он ведёт.

- Да, - Марина озвучила единственно возможный ответ.

Алик оскалился, демонстративно выставив клыки. Что самое удивительное, несмотря на скорченную страшную рожу, в нём обнажилось что-то сугубо человеческое.

- Вызови мой дух, Марина, - страшным голосом приказал Алик.

- Алик! – вскрикнула я. Марина охнула. Дирк издал приглушённый тявкающий звук.

Я с ужасом поняла, что Алик говорит абсолютно серьёзно. И не мне ему мешать. Марина тоже впечатлилась, сглотнула и нервно уточнила:

- Сейчас?

- Почему нет? – оскалился Алик.

- Потому что я не знаю, чем это кончится и сколько времени займёт, а этой ночью Тина идёт в гости к местному Мастеру города и ей нужна твоя помощь, - честно говоря не ожидала, что Марина изложит всё так просто и при этом аккуратно попытается надавить Алику на совесть. Он только фыркнул.

- Увы, я теперь могу быть только декорацией. Любой сильный мастер способен со мной справиться щелчком пальцев. Какая тут помощь?

Я обрадовалась, что Алика, вроде бы, волнует уже не столько сам факт обращения в вампира, сколько низкое положение в иерархии. К сожалению, Алик прав, мастер отдаст ему приказ, и Алик не сможет не выполнить. Сил не хватит. Чувствует себя беспомощным. Положение хуже, чем у раба, тот хоть взбунтоваться может.

- У вампиров могут быть в подчинении оборотни, - сказала я. С ними он справится, даже будучи новообращённым.

- Да нет же, - с досадой возразил Алик, - скажи честно, что ты хочешь показать им меня, как диковинную зверушку. Мол, смотрите, кого приручила. Хотите на его место? Нет? Тогда бойтесь меня.

Что?! Нет, в чём-то Алик прав. Он свита, а функция свиты быть декорацией. Но зачем обвинять меня в том, что я держу его на уровне декоративной болонки? Этого я точно не делаю. Помнится, когда, кажется, вечность назад, в этом самом Берге мы впервые пошли в магазин, в котором теперь работает Марина, он совершенно добровольно изображал для меня фон, пока я общалась с продавщицей и проверяла товар на наличие магии.

- А вот и не угадал, - сказала я, - Роль выгодного фона принадлежит Северьяну и только ему, а тебя я позвала в надеже на то, что мы поохотимся, ты встряхнёшься.

Он отвернулся. Повисла нехорошая гнетущая тишина, и никто не спешил её нарушить. Дирк и вовсе выглядел расстроенным и косился на Алика с непониманием. Марина, кажется, хотела исчезнуть от нас куда подальше.

И вдруг Алик улыбнулся мне искренне, по-доброму.

- Я понял, Тина. Идём в гости, а вас, Марина, - он переключился на неё, - я настоятельно прошу уделить мне внимание позднее. И я обещаю, - снова мне, - не делать ничего самоубийственного.

Слава богам!

Я улыбнулась в ответ. В Алика я верю, он справится. Марина тоже была довольна и радовалась отсрочке опасного эксперимента. Я дала ей номер телефона, по которому со мной можно связаться, пообещала навестить её завтра и пожелала доброй ночи. Алик взял меня под руку, и мы вышли из кафе. Следом шёл вновь повеселевший лисёнок.

- Значит, в гости к вампирам? – вновь посерьёзнел Алик. Я кивнула:

- Смотри сам и поправь, где я не права. Мы точно знаем, что мутят воду сенсы, связанные со смертью. Именно они лидируют в городе и совершенно точно, что местная вампирья община с ними враждует, пока безуспешно. Враг моего врага мой друг, но лишь бы местный Мастер со мной согласился. Во-первых, я допускаю, что он может находиться в подчинении у мага. Во-вторых, он может решить, что я одна из сенсов. И, наконец, он может счесть, что некромант страшнее кучки деятелей, лишённых дара.

- Если всё будет плохо, ты планируешь его подчинить?

- Как самый крайний, нежелательный вариант. Начну с того что покажу собственную силу. Возможно, этого хватит.

Алик задумался, кивнул и признал план годным. Оставалось найти провожатого. Но это просто. Достаточно выпустить силу, сосредоточиться и уловить живого мертвеца через улицу от нас.

Я уверенно пошла вперёд. Алик не отставал. Даже наоборот, обогнал. Похоже, он решил сравнить, кто из нас первый найдёт вампира. Я должна буду понять, на кого мне указывает чутьё, Алик же один из лучших охотников.  Я решила, что по возможности уступлю победу. Если заподозрит, что я поддалась, снова замкнётся, так что придётся быть предельно аккуратной.

Впрочем, я волновалась зря. Моя сила чужда зрению, она особый способ восприятия реальности. Я могла сказать, что нам попался не мастер, шестидесяти двух лет от смерти, но не знала, как он выглядит. Зато смогла бы заставить подойти.

- Вот.

Я посмотрела в указанном направлении. Бледная девушка с огненно-рыжими волосами в алом платье-чехле, на шпильках и с алой помадой на губах шла под руку с пареньком лет восемнадцати, выделявшимся лихорадочным румянцем на щеках и затравленным взглядом. Она цепко держала его, что-то нашёптывала. Выглядело так, будто она предлагает ему что-то очень соблазнительное, но парень не обрадовался, затряс головой, что-то попросил, но она резко мотнула головой из стороны в сторону и хрипло засмеялась.

- Она узнает во мне вампира? – негромко уточнил Алик.

- У тебя нет пульса.

Алик ничего не ответил.

- Она не сможет тебе приказать, - на всякий случай добавила я.

Алик решительно приблизился к парочке.

- Молодой человек, если общество столь прекрасной дамы вас не радует, позвольте компанию леди составлю я. Вы столь очаровательны, что я просто не могу, позволить находиться подле вас человеку, который не ценит оказанную ему честь.

Леди оскалилась, демонстрируя безупречные клыки:

- Вы, конечно, можете составить мне компанию… чуть позже. И если вы джентльмен, то вы ни в коем случае, не встанете между мной и моей жертвой.

- Боюсь, что я не настолько джентльмен, - оскалился Алик в ответ, - Я приемлю только добровольный подход, подтверждённый договором.

Вампирша моргнула и вдруг насмешливо улыбнулась:

- Как раз наш случай, правда, милый? Расскажи.

Парнишка вздрогнул и проворно закивал.

- Я сам нашёл Лидию, когда увлёкся мистикой и стал искать привидений, - говорил он подробно, спотыкаясь на словах, - Только она оказалась вампиром, а не Женщиной в Сером Камзоле, которая якобы появлялась каждую пятницу в заброшенном доме на Дубовой улице. Я узнал, что вампиры есть на самом деле и живут вечно. Мы с Лидией встречались, она рассказывала о себе, об оборотнях, экстрасенсах. И я захотел быть вампиром. Мы заключили договор. Я служу Лидии три года, а по окончании срока она обратит меня, если я всё ещё буду этого хотеть.

- Ты уже жалеешь? – спросил Алик.

Парень криво усмехнулся.

- Согласно договору, если я откажусь от своих обязательств, Лидия обратит меня в вампира, и я буду служить ей, пока не стану мастером. Мне осталось не так много. Всё хорошо, спасибо за участие, но не стоит вмешиваться.

Алик недовольно поджал губы, но торопиться не стал, а вампирша Лидия весело рассмеялась. Парой секунд спустя смех оборвался, будто его и не было. Парень вздрогнул, но больше на него внимание не обращали. Лидия сверлила Алика взглядом так, будто перед ней был клоп, которого прибить надо, но тапка жалко, и возможно, лучше предоставить разборки с насекомым другим.

Алик был вампиром, без разрешения вломившимся на территорию Берга. Это смертный приговор, без сомнения. Или вызов Мастеру, схватка за трон, возможная смена власти. Лидия попыталась прощупать Алика, но я уже стояла рядом и укрывала его своей силой, причём разобрать, что это делаю я, а не он сам, она не могла.

- Мне нужно говорить с Мастером этого города, - озвучил Алик очевидное, - Леди не откажет? Побудет для меня проводником?

- Свободен не сегодня, - сказала она пареньку, и его мгновенно сдуло, драпал без оглядки, - Оставайся здесь, я передам.

- Если Мастер города не дурак, он пришлёт группу ликвидации. Просто проводи.

- Запрещено.

Учитывая активность магов, я не удивлена.

- Позвони.

- Он технофоб.

Алик фыркнул, показывая, что аргументы не слишком убедительны.

Лидия смотрела пустым невыразительным взглядом, наконец, чуть наклонила голову в знак согласия, но ничего не ответила, ограничившись простым:

- Прошу за мной.

Мне её ничего не обещающая формулировка не понравилась, Алику, впрочем, тоже, но мы позволили ей почувствовать себя королевой положения. Она повела нас по шумной, залитой огнями витрин, сверкающей улице, свернула за хозяйственную постройку и шмыгнула в проулок.

Внешне ничего не изменилось. Мы, по-прежнему, шли за вампиршей, она время от времени оборачивалась, проверяя нас. На самом деле всё это время она пыталась воззвать к своему мастеру. Либо у неё не получалось, либо мастеру происходящее было неинтересно, что вряд ли.

Я ошиблась. Мастер услышал зов, но не снизошёл до ответа. Начало и конец проулка блокировали две группы вооружённых короткими мечами воинов. Впрочем, проблемы я до сих пор не видела. Даже тогда, когда прозвучал приказ ликвидировать нас, я осталась спокойной. Холод растёкся вокруг нас, образуя защиту, и напавшие буквально увязли в идущей против них силе.

- Леди? – издевательски протянул Алик.

Я старалась, чтобы казалось, будто сила принадлежит ему, а не мне – удалось. Вампирша напряглась, её нервозность стала очевидна.

- Передай своему мастеру, что я недоволен его гостеприимством, - распорядился Алик.

Вампирша медленно кивнула, сосредоточилась и через несколько секунд ответила, что её мастер желает знать цель визита Алика к нему в Берг.

- Так вышло, что местные маги, работающие со смертью, затронули мои интересы. Даю слово, что это единственная причина моего появления. Ни титул, ни территория мне не нужны.

Лидия прикрыла глаза, передавая информацию мастеру. Не знаю, поверит ли он, но выбора у него особо и нет. Вампирша стояла неподвижно, абсолютное отсутствие движения лишний раз напомнило, что она восставший труп. Я готовилась к новой атаке, но местный мастер меня порадовал: передал, что примет немедленно.

Мы с Аликом переглянулись. Ловушка? Вероятно, нет, но мы будем готовы. И я ставлю на нас, на пару некромант-вампир. Алик разрешил вампам, увязшим в моей силе, отстраниться и поработать для Лидии свитой. Заодно и мы на их фоне будем хорошо смотреться.