Мы просидели в обнимку около получаса. Сев немного отодвинулся, долгим взглядом посмотрел мне в глаза.

- Всё будет хорошо, - пообещала я, - Поднимешься? Нужно довести дело до конца.

Сев глянул на разодранное тело.

- Что прикажете делать с этим? – он запнулся и добавил, - Я благодарен, мастер.

Я взяла его за руку и ответила на вопрос:

- Ничего не прикажу. Сейчас позовём всех обратно, и пусть сожгут, потом развеем, чтобы и следа не осталось.

Северьян кивнул, и на секунду мне почудилось, что он был искренне рад моему решению. Миг спустя он снова замкнулся в себе, но перемена чувствовалась. Шоковая терапия определённо пошла клыкастому на пользу.

Я позвала Римуса, распорядилась вернуть зрителей и приготовить всё к сожжению, а нам с Севом выделить вампиршу, которая проводит до комнат и принесёт сменную одежду. Прежде чем переходить ко второму акту, нам надо привести себя в порядок. Окровавленная липнущая к телу одежда смотрится, наверное, эффектно, но хочется поскорее избавиться.

Помочь вызвалась Марина. Она быстро помогла мне привести себя в порядок, я только подивилась, откуда у неё навыки камеристки. Северьян, насколько я знаю, справлялся сам, Марина просто отвела его в соседнюю комнату с собственной ванной и принесла ворох одежды на выбор. Через двадцать минут мы вновь вернулись в тронный зал. Я опиралась на руку Сева, будто он был моим кавалером на этот вечер, Марина отставала.

Я оглядела зал. Вампиры выстроились вдоль стен и казались достоверными раскрашенными художником статуями, заподозрить их в способности к движению было невозможно. Зоя и Марга заняли кресла и лениво наблюдали за происходящим. Римус, Стас и Алик расположились и подножия возвышения, на котором сейчас находился незанятый трон. И я поняла, что он предназначен мне. Я посмотрела на Зою, и мёртвая некромантка подтвердила моё подозрение лёгким кивком, она подняла бокал и отсалютовала мне. То же самое проделала Марга. А я только сейчас различила бутылку вина на столике и коленопреклонного живого подле Марги. Оборотень, мгновение спустя опознала я его по слишком быстро закрывающимся ранам, наносимым ножом Марги. Оказывается, у вампирши при себе оружие….

Глубоко вздохнув и повторно оглядев зал, я медленно зашагала к трону. Довыделывалась. Из Хельбурга следовало уносить ноги, а я денег пожалела, теперь мне предстоит заплатить сполна. И тут я споткнулась. Северьян удержал меня за талию от позорного полёта носом по камням, которые по-прежнему были залиты кровью. Зал вздохнул в едином порыве, но я не обратила на вампиров внимания, уставилась на свои ботинки, обняв себя руками, и попыталась додумать ту мысль, что так меня поразила. Берг. Город, в который я помчалась по просьбе Алика. Я вспомнила, как столкнулась с вампиром, который тотчас мной заинтересовался. Но ведь город другой. Получается, мне нигде бы покоя не было?

Я снова оперлась на руку встревоженного моей остановкой Сева и продолжила путь к трону, всего-то несколько шагов до возвышения, на которое я поднялась, так и не выпустив руку Сева, который тотчас занервничал, посмотрел на меня вопросительно, ожидая подсказки, чего именно я от него жду. Его бывший Мастер никогда бы не позволил ему подняться на помост, и теперь Сев растерялся, не зная как оправдать моё доверие. Я же ощутила невиданный прилив счастья – меня Северьян не боялся, более того, он волновался не потому что боялся наказания, а потому что не хотел меня подвести. Я ему искренне улыбнулась, сделала последний шаг и опустилась на трон.

Каменный уродец предназначен для одного. Я рассчитывала, что Сев встанет за моей спиной или чуть сбоку, но сработали вбитые столетиями реакции: Северьян опустился перед троном на колени и замер в пол-оборота ко мне. Ничего, это следующий шаг – напомнить ему о чувстве собственного достоинства. Но пока на повестке дня остальные вампиры.

- Господа, - обратилась я к ним, - к вашему сожалению, отныне я лично буду контролировать происходящее в городе.

Вампиры как-то дружно посмотрели в сторону Зои. Настоящая хозяйка сейчас она, только Северьян мой и то, если Зоя захочет – присвоит. Я неосознанно потянулась к Севу.

- И для начала я желаю завершить то, ради чего пришла вчера сюда. Огня, - я повелительно указала на кровавые куски мяса.

Вампиры засуетились. Несколько из них покинули зал и вскоре вернулись с канистрой и связками поленьев. Откуда только взяли? Облив останки, вампиры ловко сложили поленья. Похоже, не первый и даже не десятый раз. Северьян подозрительно напрягся. У вампиров принято казнить, сжигая заживо?! Тот, что был с канистрой, плеснул ещё бензина, все они попятились. Чиркнула спичка, яркой звёздочкой упала вниз, и вспыхнул пожар. Пламя разом метнулось к потолку, опало и медлительно расползаясь, начало поедать дерево, плоть и всё горючее, до чего могло дотянуться.

Древнюю тварь проводили тишиной. Вампиры стояли на прежних местах, Зоя и Марга молчали, время от времени Зоя подливала себе вина. Северьян не отрывал взгляда от пламени. До него начинало доходить, что прошлое навсегда осталось прошлым, теперь в его жизни началась новая эпоха.

Огонь доел то, что ему предложили, помигал и затух. Тотчас вперёд выступили вампирши с вёдрами и тряпками, плеснули мыльной водой и принялись оттирать черноту. Минут десять, и глядя на тронный зал, стало невозможно даже заподозрить, что здесь произошло.

Сидеть на троне было неудобно. Во-первых, глупые ощущения и ни на секунду не отпускающая тяжесть навалившейся ответственности, во-вторых, камень, из которого был сделан трон, холодный, грубый и совершенно не пригодный для длительного сидения. Нет, становиться здесь Мастером я точно не хочу, но и отказаться нельзя.

Я взмахнула рукой, привлекая внимания. Напрасный жест, потому что на меня и так неотрывно таращились.

- Мастером города станет первый среди вас по силе.

Вампиры как-то сразу перестали изображать статуи, зашевелились, начались осторожные переглядывания. Кажется, я знаю, что сейчас произойдёт. Стас, чтобы утвердиться, привёл в город новых вампиров, и они взбрыкнут. Почти угадала. Один из кровососов шагнул вперёд, не слишком учтиво поклонился, и спросил:

- Мастер желает устроить бои?

- Нет, - резко оборвала я, - Я желаю восстановить справедливость. Согласно иерархии, существовавшей при предшественнике Стаса, вторым после Мастера города был Люк. Он погиб. Третий Римус, следовательно, власть переходит к нему.

Римус, стоявший у подножия тронного постамента внешне реакции никак не проявил, но я почувствовала смятение, неуверенность, попытку уловить подвох, нарастающее беспокойство. Он сделал шаг вперёд от трона.

- Думаю, самое время принести новому Мастеру города клятву крови, - сказала я.

Вперёд шагнула двухсотлетняя вампирша, очаровательно улыбнулась, демонстрируя ямочки на щеках, присела в глубоком реверансе и возразила:

- И предыдущего Мастера, и Люка убил Стас. Римус не имеет прав на титул.  Я отказываюсь давать клятву крови, но пусть он её возьмёт, если сможет.

Вампирша выпрямилась и насмешливо улыбнулась Риму. Без поединка не обойтись, поняла я. Раз вампирша подчинялась Стасу, значит, была слабее его. Иначе никак. Но что-то меня в ней настораживало, чувствовалась неясная подлянка. Двести лет вампирши против ста шестидесяти Римуса. Возраст для вампира не так важен. Северьяну несколько сотен, а он не мастер и никогда им не станет. Но всё же что-то меня смущало. Почему вампирша перечит мне, когда в зале два некроманта и Марга? Почему не хочет вызвать Римуса хоть через неделю? Она плавно скользнула вперёд и требовательно сказала:

- Римус, иди и возьми то, что отдаёт тебе твой мастер. Если сможешь.

Вампирша уверена, что Римус ей не соперник. Самонадеянная? Вероятнее, припрятала туз в рукаве. Я видела, как Марина прижала ко рту обе ладони. Римус не спешил вступать в бой. Он посмотрел на жену, качнулся с пятки на мысок. Он думал, как уступить титул. Похоже, в отличии от Стаса Римус понимал, что на троне долго не просидит.

- Для начала Римус получит моё благословение. Римус, подойди ко мне.

Возразить вампирше было нечего. Римус обернулся к трону, долгую секунду смотрел мне в глаза и затем опустился на одно колено, не как раб, а как вассал.

- Римус, подойди ко мне, сюда, - я указала на место перед троном.

Северьян моментально сдвинулся в сторону, освобождая пространство, и Римус повиновался. На помост он просто вспрыгнул, не утрудившись лесенкой, повторно преклонил колено, но стоял уже вплотную ко мне.

Для сражения Римусу нужна сила, и я её ему дам. Делиться кровью не хотелось, я прижала указательные пальцы к его вискам и замерла. Мой холод уже давно тёк по венам вместе с кровью. Без этого я бы не выдержала сегодняшних зрелищ, сломалась бы, сбежала с воплем ужаса. Я заставила холод идти в пальцы, и через прикосновения отдавала его Римусу. Мне стало любопытно, и я заставила свою силу точно так же циркулировать в его теле, как в моём. В районе солнечного сплетения Рима я почувствовала комочек его собственной силы. У Сева такого, кажется, нет. Я направила силу в этот шарик, и он откликаясь, начал расти. Римус вскрикнул. Мне было всё равно, я увеличила напор, потому что так хотел мой холод. Отстранённо я поняла, что Римус становится сильнее раза в два или в три, а потом до меня дошло, что теперь мы с ним окончательно связаны. Я резко отстранилась, но было поздно. Римус благоговейно шепнул:

- Мастер….

- Теперь иди.

- Да, мой мастер.

Римус спрыгнул с помоста, и пружинящей лёгкой походкой приблизился к вампирше, отказавшейся дать клятву и предложившую её забрать.

Он молча стоял напротив, рассматривал соперницу, я чувствовала, что он всерьёз решал, не оторвать ли ей во избежание проблем голову. Вампирша ухмыльнулась во все клыки и поманила Римуса пальцем. Он не сдвинулся с места, продолжая неторопливо её рассматривать.

Вампирша склонила голову к плечу. Римус в ответ ощерился и сделал первый шаг в её сторону, затем второй. Руки они вскинули одновременно. В зале завихрилась их сила. Римус давил на вампиршу, она отвечала тем же. Почти что армреслинг, кто кого пересилит и уложит на лопатки. Вамприша уступала сантиметр за сантиметром, но я чётко видела, что её это ни капли не тревожит. Они сходились всё ближе. Внезапно в тишине прозвучал голос Алика, показавшийся очень громким:

- У неё румынский амулет.

В тот же миг вампирша ударила по Римусу из всех сил, метнулась к нему.

Румынский амулет – побрякушка, изготавливаемая многими ведьмами. Почему его прозвали румынским, для меня загадка. Да я и не интересовалась. При случае, может быть, спрошу у Леды. Действие амулета сродни привороту, но вызывает не чувства, близкие к любовным, а жажду подчиняться и угождать. Основан он на магии крови, так что успей Римус принять клятву, получил бы от амулета иммунитет, а теперь….

Через Римуса я чувствовала магию. Какая гадость! Магия бывает разной, вот конкретно эта была мерзкой. Римус скинул вампиршу, отшвырнул через весь зал, так что она влетела головой в стену и оставила на ней кровавый след, встал на ноги, но я чувствовала, как отрава захватывает его. Сейчас вампирша изобразит поражение, даст абсолютно бесполезную клятву, притворится….

Римус тоже чувствовал магию, но ничего не мог сделать. Он оглянулся к жене, будто прощался и просил прощения. На меня в поисках помощи он даже не взгляну. Зря. Я некромант, я не владею магией, я её просто уничтожаю.

Никто не поймёт, что случилось, разве что Зоя и Марга. Через нашу с Римусом связь я направила свою силу в него, и только потом холод выплеснулся в окружающее пространство. Со стороны должно казаться, будто сила принадлежит Римусу.

Под напором чистой силы амулет раскололся на части и пришёл в абсолютную негодность. Остатки магии сползли с Римуса, как шелуха. Вот теперь он понял и оглянулся ко мне. Я насмешливо улыбнулась и глазами указала на вампиршу, предлагая закончить начатое. Римус кивнул, подошёл к той, что бросила вызов и пыталась выиграть нечестным путём.

- Румынский амулет, - повторил Римус за Аликом, -  За нарушение правил поединка следует казнь.

Вампирша, ещё растерянная от неудачи, взвыла, хватая Рима за колени:

- Мастер, умоляю!

Римус брезгливо её отшвырнул и посмотрел на меня. Он слишком хорошо осознал, что будет Мастером города только номинально. А может быть, тоже полагал, что одной зверской казни для этой ночи достаточно.

Я ощутила лёгкое касание силы Зои:

- Подари её мне, - предложила некромантка.

Честно говоря, я удивилась, но не увидела причин отказывать. Ту же мысль я передала Римусу. Он развернулся обратно к вампирше:

- В честь того, что сегодня я обретаю свой город, я тебя милую. Вставай!

Римус резко схватил её за волосы и поволок к закутку с креслами. Вампирша не сопротивлялась, только ухватилась за его руку, чтобы спасти волосы, и послушно волочалась за ним. Римус остановился в нескольких шагах от Зои, швырнул девицу на пол, учтиво поклонился и сказал:

- Позвольте на правах Мастера преподнести её вам в качестве дара, как желанным и дорогим гостьям.

- Я принимаю твой дар, - улыбнулась Зоя, и Марга подтащила притихшую вампиршу к себе.

Римус вернулся к подножию трона, замер в пол-оборота ко мне и обратился к собравшимся:

- Кто ещё желает оспорить решение моего мастера?

А интересный он вопрос задал. Фактически признал, что община будет его только по названию, а фактическая хозяйка я. Желающих не нашлось. Вампиры один за другим потянулись к Римусу. Подошедший останавливался за пару шагов перед своим будущим Мастером, преклонял колени и ждал. Римус касался губ нового подданного, оставляя след собственной крови. Вампиры не могут питаться друг от друга, но поскольку сила во многом замешана на кровь, почти все их ритуалы, насколько я успела узнать, имитируют питание.

Я ясно почувствовала, что вопреки собственным желаниям, принимаю клятву вместе с Римусом, через него. Ведь в нём моя сила, и она тоже неизбежно проникала в новых вампиров. Вот я попала. Сев уловил мою нервозность, встрепенулся и преданно заглянул в глаза. Так, надо держать себя в руках. Вампиры шли и шли. Сколько же их?

Будто поняв мой мысленный вопрос, Северьян тихо произнёс:

- Сейчас приносят клятву только те, кто подчиняются напрямую Мастеру. Низших сюда и вовсе не допустили.

Вампиры реплику Сева наверняка слышали, но притворились глухими. Вот и правильно. Закончив с последним подданным, Римус оглянулся ко мне и уточнил:

- Мастер, что прикажете делать со свитой древней рухляди? Десять голов.

А я про них и думать забыла. Сев напрягся, и я успокаивающе провела по его волосам, а потом и вовсе наклонилась к нему и прошептала:

- Сделаем с ними всё, что захочешь. Не переживай, - и уже Римусу, - Привести сюда.

- Да, мастер, - он оглянулся на зал и коротко приказал, - Исполнять.

Вампиры из тех, что были у Стаса бойцами, покинули зал, а минуту спустя следом вышла Марга. Зоя подмигнула. Ну да, странно было бы думать, что без Марги с ними справятся. Но получается, свита не видела расправы? Впрочем, они в любом случае почувствовали, что их мастера больше нет. Подчинятся? Взбрыкнут? И вообще, что мне с ними делать? С одной стороны, они служили садисту, с другой – выбора у них особо не было. Если бы они отказались, попали бы в положение Сева. Вряд ли стоит ожидать от вампиров подобной самоотверженности во имя человеческих идеалов добра.

Мне показалось, что камень, на котором я сижу, стал ещё холоднее и неудобнее. Только короны не хватает, чтоб сдавить голову и неподъёмной тяжестью приткнуть к земле.