- Алик, - позвала я.

Алик взвился подобно пружине и заковылял ко мне, ускоряясь с каждым шагом.

Я смотрела на своего друга и видела лишь голодного монстра, желающего рвать на части и пить кровь.

- Алик!

На секунду он остановился, словно очнулся. В глазах появилась осознанность, но в следующее мгновение, его лицо исказила гримаса боли. Ещё секунду Алик боролся с собой, но проиграл. Он прыгнул на меня. Я ударила в ответ холодом, опоздала, смогла лишь смягчить удар. Мы рухнули на пол, я дёрнулась, спасая шею, и зубы Алика вонзились мне в плечо. Больно, зато почти безопасно. По крайней мере, никаких повреждений, угрожающих жизни.

Я направила свою силу в кровь, заставила холод бежать по венам, и когда Алик сделал первый глоток, он оказался от меня в зависимости. Я давала ему силу, утоляла голод и вместе с тем перебила его связь с мастером.

- Алик, - позвала я, и он не смог не ответить. Отцепился от моего плеча, чуть отодвинулся и уставился мне в глаза.

- Тина, что со мной?

Я не ответила. Я потянулась к Алику, он вздрогнул, но не отпрянул, и я произнесла:

- Я дала тебе кровь, я дала тебе силу. Отныне я твой мастер, - коснулась своими губами его губ, поставив финальную точку.

- Мой мастер? – потрясённо повторил Алик с лёгкой вопросительной интонацией, словно он до сих пор не мог осознать, как кто-то может являться его хозяином.

Я поднялась на ноги, оставив Алика разбираться со своими вопросами самому. Я скорее почувствовала, чем заметила движение Римуса, который за шкирку вздёрнул Алика, заставив его встать. Моя свита увеличилась вдвое.

Вампир на троне лениво захлопал в ладоши, и вдруг всё его умиротворение исчезло, словно лягушка муху языком слизнула.

- Где моя вещь, некромантка? - спросил он.

Его сила начала давить на меня. Плавали, знаем. Завернувшись в свой холод, как в плащ, я уточнила:

- Что вы имеете в виду?

Вампир ответил невнятным рычанием.

- Где Аргент?

Первый момент я даже не поняла, потом дошло, что Аргент означает серебряный, и мне тотчас вспомнились седые волосы Северьяна. Вот значит, как моего клыкастика звал этот тип. Должна признать, что не плохо, со вкусом. Никогда не обращусь к Севу этим старым именем.

Дурачиться дальше бессмысленно:

- Ты его выбросил. Никакого Аргента больше нет. Я дала ему свою кровь, силу и новое имя. Знаешь, даже если ты со мной справишься, его ты всё равно никогда не получишь.

- Полагаешь? – усмехнулся вампир.

- Он в могиле. Предпочёл умереть, но не попасть обратно.

Вампир понял, что я говорю правду и, поднявшись с трона, медленно, почти что по слогам, произнёс:

- Ты ответишь за это.

Давление силы стало почти невыносимым. Холод всё ещё окутывал меня, но этого было мало. Казалось, от невыносимого давления вот-вот лопнет голова. Что-то влажное появилось над губой. Я провела по лицу тыльной стороной ладони, и обнаружила, что у меня из носа пошла кровь. Мне конец.

Я ощутила касание Зои:

- Борись, справься с ним. Ты можешь.

- Не могу.

Давление стало ещё больше, перед глазами поплыли цветные пятна. Толку, что вампир не может пробиться через мою защиту? Он расплющит меня вместе с ней. Кажется, Зоя пыталась объяснить, что я делаю неправильно, но я уже не услышала, потеряла сознание.

Сначала вернулись звуки – я слышала собственное сердцебиение – потом все остальные ощущения. Я обнаружила, что лежу на полу, но под головой был явно не каменный пол. Я чуть скосила глаза. Оказывается, меня поддерживал Алик. Я попыталась сесть. Алик напряжённо вглядывался мне в лицо, но почему-то ничего не спрашивал. Поняв, что я действительно хочу подняться, он легко подхватил меня и усадил так, что я опиралась на него спиной.

Рядом я увидела Римуса. Видимо, когда я упала, он тоже опустился на пол. Выражение лица у него было пустым и отстранённым, но его выдавали жесты: Римус продолжал успокаивающе гладить по голове жену, она от него так и не отцепилась, вампирша переместилась к нему за спину, обхватила за талию и уткнулась носом между лопаток.

В двух шагах от меня стояли Зоя и Марга. Некромантка выставила ладонь впереди себя, смотрела она при этом на трон. Я повернула голову. На троне по-прежнему находился бывший хозяин Сева, но теперь он не сидел, а скорее лежал, будто очень устал или умер.

- Он окончательно мёртв? – спросила, обращаясь к Римусу, но ответила Зоя:

- Ни в коем случае. Мальчик в полном порядке.

- Так добей.

Зоя обернулась и посмотрела на меня, как на очень неразумного ребёнка.

- Тина, - вздохнула она, - я его сейчас отпущу, а ты снова попробуй с ним справиться. Будешь работать, пока не начнёт получаться. Поняла?

Вот теперь меня пробил озноб. Я беспомощно оглянулась, словно мои вампиры могли помочь.

- Зоя, но хоть объясни….

- Нет, - твёрдо ответила некромантка, - Ты должна научиться действовать интуитивно, конкретные советы только повредят.

Я выругалась, потому что не справлюсь я с этой древностью, просто не справлюсь. Мои два десятка лет с хвостиком против тысячелетий? Даже не смешно. Я ещё раз выругалась, только теперь помимо «чёрт лысый» выдала ещё и аргументы, что задача мне не по зубам.

Зоя без предупреждения резко опустила руку, освобождая вампира.

- Даю тебе слово, что позволю уйти целым и невредимым, если убьёшь её, - Зоя ткнула в меня пальцем. Что?!

Это не учёба, это издевательство.

Мощь вампира обрушилась на меня как-то внезапно, а я ещё даже в холод не завернулась. Я едва отреагировала. Сила откликнулась на мой призыв, но поздно. Ощущение, что кожу прорезают сотни крохотных лезвий-невидимок, и спасительный обморок.

Я снова пришла в себя в объятиях Алика. Только на сей раз чувствовала я себя в разы хуже. Голова гудела, сосредоточиться толком не получалось, а одежда была пропитана моей кровью. Ещё пара попыток, и я скончаюсь от кровопотери. Я посмотрела на трон. Вампир вновь придавлен к камню, но Зоя освободит его в любой момент, и тогда мне конец.

- Мастер, - негромко позвал Римус.

Я повернула голову к нему, и этого простого движения перед глазами запрыгали чёрные точки.

- Мне кажется, вы что-то упускаете, - задумчиво произнёс Римус.

- Что именно?

- Не знаю, не уверен. Когда вы привязываете к себе нового вампира, вы можете совершить ормальные действия, но если вы не вложите в привязку свою силу, результата не будет. Так и сейчас, вы словно не применяете некромантию ровно в тот момент, когда это требуется.

Я прикрыла глаза, обдумывая слова Римуса. Возможно, он прав, но мне это предположение не даёт ровным счётом ничего.

- Мастер, - вновь продолжил Римус, - вы могли бы попробовать на мне. Я не буду по-настоящему давить, просто обозначу воздействие, а вы разберётесь, как лучше действовать.

Я распахнула глаза и уставилась на Римуса с нескрываемым подозрением. Во внезапно возникшие верноподданнические чувства я не поверила.

- Мастер, пожалуйста, я предлагаю, потому что выбор не между подчинением и свободой, а между ними и вами.

Тогда принимается. Я бы на его месте тоже себя выбрала.

- Зоя, ты подержишь его пока, да? – я мотнула головой в сторону помоста.

Зоя усмехнулась и кивнула.

Алик помог мне подняться на ноги. Я покачнулась, но устояла. Пришлось отодвинуться на свободное пространство. Римус осторожно, с уговорами, заставил жену разжать руки и пристроил её рядом с Аликом, а сам повернулся ко мне. Они думают, я смогу научиться?

Я чувствовала, что в душе растёт обида на Зою. Я согласна учиться, и пусть уроки будут жёсткими, но то, что происходило сейчас, казалось мне бессмысленным. Я не смогу.

Я закуталась в холод, как делала это в первый раз. Римус поднял руку, и я ощутила почти невесомое касание его силы. Аккуратно, почти что робко.

- Мастер, вы раньше также делали?

- Да.

- Закрыться щитом мало. Вы, уж простите, похожи на орех в скорлупе. Ничто не мешает уничтожить вас вместе со щитами. Вы должны не просто закрываться, а отвечать давлением на давление.

Я попробовала проделать предложенное Римусом, и как ни странно у меня начало получаться с первого раза. Я почти моментально отбросила давившую на меня силу Римуса и заработала его одобрительную улыбку. Совсем не ожидала, что Рим окажется в роли учителя, гордящегося успехами ученика.

- Теперь вы нападаете, - предложил Римус.

Но, несмотря на успехи, я по-прежнему считала происходящее бессмыслицей. Я могу справиться с вампирами, возраст которых перевалил за пару сотен лет, но всё же не с тысячелетними. Бывший хозяин Сева для меня в недосягаемости.

Зоя поняла мои колебания и прямо спросила:

- В чём теперь проблема?

- В соотношении сил, - честно ответила я, - Допустим, я сделаю всё верно с точки зрения техники, но он всё равно меня сомнёт, просто потому что он сильнее.

- В себя надо верить, - вздохнула Зоя и вновь без предупреждения выпустила тысячелетнего вампира из своей невидимой хватки.

Я успела только ойкнуть, чудовищный удар, а я всё ещё даже без простенького щита. Я упала, и, понимая, что ничего не смогу сделать, отбросила всякий контроль над своей силой. Холод хлынул в окружающее пространство, отбрасывая от меня всё чужеродное, оглушая вампиров, затопляя зал. Что-то я делала явно не так, потому что Римус коротко застонал, закрывая собой жену. Зое с Маргой всё было нипочём, островок, где они стояли, моя сила просто огибала, как вода обегает валун, вставший на её пути. И тут я почувствовала сопротивление. Древний вампир боролся со мной. Он медленно поднялся на ноги, спрыгнул с помоста, но не двинулся ко мне, как я ждала, а склонился над Стасом. Что вампир сделал, я толком не уловила, его рука окрасилась кровью, а Стас дико закричал. И в тот же миг, сила моего врага стала расти. Как там Сев говорил? Он черпает силу из боли, которую причиняет другим.

Ещё один крик, кровь потекла по полу, а я смотрела на происходящее и ужасалась своему состоянию. Я должна была бы испытывать эмоции, но их не было. Вампир давил на меня всё сильнее, и сантиметр за сантиметром отвоёвывал у меня пространство, умом я понимала, что проигрываю, но почему-то испытывала безразличие, более того, пришла уверенность в конечной победе. Это странно и неправильно.

Неправильно, потому что тысячелетний вампир сильнее меня, он отодвигает от себя мой холод, и видно, что его это не слишком напрягает. И тут я поняла. Если бы он полностью был от меня закрыт, я бы не чувствовала его, как чувствую любое мёртвое тело. Выходит, я изначально неправа. Я думала, что вампир мне противник, а это не так. Бой с ним – всё равно что бой с роботом: машина дерётся с человеком ровно до тех пор, пока не будет нажата кнопка отбоя. Моя некромантия – это пульт от любого трупа, стало быть…. Секунда на принятие решения, и я попросту обездвижила своего врага, заодно вызвала у него состояние, близкое к обмороку.

И повернулась к Зое.

- Ты поняла секрет, - улыбнулась она, - Но ты совершила ошибку.