Римус переместился ближе ко мне. Зоя ухмыльнулась. Я качнула головой и посмотрела на Рима. Как ни странно, он понял молчаливый вопрос.

- Мастер, - спокойно проговорил он, почтительно обращаясь ко мне, - Если победитель не убил Мастера города, то это означает, что победитель не претендует на титул и скоро уйдёт с покорённой территории. Как только он это сделает, Стаса разорвут свои же, причём, вероятно, разорвут в буквальном смысле слова. Не тронут Стаса только в одном случае – Мастером Хельбурга станет кто-то достаточной сильный, чтобы контролировать вампиров, и возьмёт Стаса под защиту.

- Тина, ты единственная, кого заботит судьба Стаса, - с очаровательной улыбкой встряла Зоя, - Готова заняться его спасением?

- Смотря что я должна делать.

- Два варианта, - Зоя вновь улыбнулась, - Сесть на трон самой или посадить на трон своего ставленника, всячески его поддерживать и оберегать.

- А третьего не дано?

- Увы, - Зоя развела руками, а я вспомнила, как Стас предложил вернуть Сева его бывшему хозяину и предупредил, что, если я откажусь, он разорвёт наше соглашение и меня выдаст. Должна ли я ради него влезать в вампирье общество ещё больше, увязнуть с головой?

- Меня сейчас не будущее Стаса интересует, а моё настоящее, - чётко сказала я, - Стас проиграл, и теперь эта дрянь явится сюда за Севом?

Зоя пожала плечами:

- Он обязательно что-то предпримет.

Я бы предпочла воевать на своей территории. Могильная земля – лучшее моё оружие.

Прошёл почти час. Ничего не происходило, никто не появлялся. Я нервничала. Зоя почему-то загадочно улыбалась и смотрела на мои метания как на трепыхание неоперившегося птенца. Марга сидела рядом с Зоей, но по её лицу ничего нельзя было понять – просто труп, никакого проявления эмоций. Римус вызвался контролировать улицу, но мне показалось, что он просто сбежал от Марги.

Зазвонил телефон. Я неуверенно протянула руку и взяла трубку.

- Алло?

- Тина, это Алик, - голос я узнала, но тон, каким были произнесены слова, казался абсолютно чужим. Я впервые слышала, чтобы Алик говорил неуверенно, он явно винил себя за то, что случится дальше. Повисла нехорошая тишина. Алик молчал.

- Алик? – позвала я.

Ни звука ещё секунд десять, а потом в трубке раздался ужасающий вопль. Я не сомневалась, кому он принадлежит.

- Значит, Тина, - обратился ко мне неизвестный, - Скажи, Тина, Алик важен для тебя?

Я не ответила.

- Я буду пытать его до тех пор, пока ты не приедешь. Пожалуйста, не торопись. Я хочу насладиться процессом. И не забудь захватить с собой мою любимую игрушку. Тина, я с радостью научу тебя тому, что воровать нехорошо.

Новый крик Алика.

В трубке послышались гудки, но мысленно я всё ещё слышала крик Алика. Уж кто-кто, а он умеет терпеть боль, он упрямец ещё тот, и из него не вырвать даже стона, а тут крик, нечеловеческий, полный боли и безысходности, первобытный, почти звериный крик.

Мне стало страшно. Страшно, потому что Алик, эталон самообладания, сломался. Страшно, потому что я понятия не имею, как помочь. Страшно оставаться на месте и знать, что каждая секунда промедления оборачивается для Алика адом.

Я посмотрела на Зою с мольбой. Она сейчас единственная, кто что-то может сделать. Некромантка очень жёстко усмехнулась и спросила:

- Хочешь спасти Алика?

- Да. Сделай это. Ты можешь?

- Могу, - согласилась Зоя, - Но не буду. Палец о палец не ударю.

Я опешила. Посмотрела на Зою внимательно, и вдруг поняла, что почти ничего о ней не знаю. Слышала легенды, общалась с ней во сне и наяву. Но я совсем не знаю, что она за существо. Зоя поняла, о чём я задумалась и резко помотала головой:

- Тина, я не стану ничего делать, не потому что я злая и жестокая, а потому что ты должна учиться действовать самостоятельно. Ты отправишься к Родниковой башне и покажешь, кто в доме хозяин. Я тебя страхую.

- Я ничего не умею, - возразила я.

- У тебя есть интуиция, желание и сила. Вперёд. Чем дольше ты сомневаешься, тем дольше страдает твой Алик. Я обещаю, что не дам тебя убить.

Я первой вышла из дома, пропустила Зою и Маргу, заперла дверь и повернулась к зеленушке.

- Тина, - позвала меня Зоя, - На машине слишком долго. Лучше используй Римуса.

Хотела спросить: «А он меня не уронит?», но вовремя передумала. Учитывая обещания Марги, Римус не посмеет. Он вообще, как мне показалось, был далеко от нас, в том смысле, что он стоял отстранённый и замкнутый, однако на меня он всё же смотрел, так что хватило кивка. Римус приблизился, склонив голову глухо уточнил:

- Мастер, вы хотите, чтобы я держал вас за талию или взял на руки?

- За талию, - ответила с запинкой. Обернулась к Зое, но ни её, ни Марги не было.

- Они уже отбыли, - пояснил Римус и сделал последний шаг ко мне. В следующую секунду я почувствовала,  что Римус меня подхватил и поставил прямо к себе на ноги.

- Так вам будет удобней, - пояснил он. Одну руку он убрал, второй продолжал меня поддерживать, и вдруг без предупреждения пошёл вверх. Скоростной стеклянный лифт, не иначе, только ветер свистит в ушах. Я вцепилась в Римуса обеими руками, отвернулась от остающейся где-то внизу земли и уткнулась ему в рубашку. Страшновато. Хорошо, что не боюсь высоты.

Римус оказался прав, отдавливать ему ноги гораздо удобнее, чем мешком висеть в его руках, тем более что для вампира я просто пушинка. Я почувствовала, что подъём прекратился, и мы двигается над землёй.

Чтобы не думать о том, что там сейчас происходит с Аликом, я попыталась сосредоточиться на полёте. Ощущений почти не было, всё затмевал страх за друга. Я никогда не доверяла Алику и подозревала во всех грехах, но сейчас не могла не признать, что он для меня бесконечно важен. Я мотнула головой и прикрыла глаза. Римус не летел, как это делают птицы, правильнее сказать, он левитировал. Работал тот же принцип, который использовала я, когда забирала Дирка от кабанов. Я тогда ударила оборотней чистой силой и таким образом сбила их с ног. При достаточном контроле над холодом я смогла бы осознанно двигать предметы. Римус использовал свою собственную силу, чтобы перенести себя и меня. Интересно…. А я, получается, тоже могла бы летать?!

Направление движение снова изменилось. Сначала Римус замедлился, потом на мгновение неподвижно завис в воздухе, и вдруг мы стали падать. Я взвизгнула, крепче цепляясь за вампира, как будто это могло помочь. Он же не собирается совершить самоубийство, прихватив меня с собой? И тут я поняла, что, несмотря на скорость и ощущение, что мы в свободном падении, мы не кувыркаемся, а Римус продолжает держать нас вертикально. Стало быть, всё в порядке. Я с облегчением выдохнула, возмущённо посмотрела на клыкастого акробата и наткнулась на самодовольную усмешку.

- Мастер испугалась? – спросил он с абсолютно невинным выражением лица.

Я хотела разозлиться, но не стала. Сев для меня открытая книга, Римус – нет, но мне вдруг почудилось, что сейчас вампир провоцирует меня потому что это способ справиться с собственной неуверенностью.

Мы мягко приземлились в сквере, прилегающем к Родниковой башне. Зоя и Марга уже ждали. Я отцепилась от Римуса. На его начищенной до блеска обуви красовались грязные следы моих кроссовок.

- Долго вы, - чуть обвиняющее хмыкнула Зоя, - Тина, у тебя уже есть план? Поделись?

- План?

- Ага, - Зоя кивнула.

Я отрицательно покачала головой:

- Зоя, я вообще ничего не знаю и не могу, у меня не то что опыта, даже теоретических знаний нет.

- Тогда воплощаем мой план, - Зоя захлопала в ладоши, как ребёнок получивший давно желанную игрушку, - Тина, ты идёшь в тронный зал, Римус за тобой, как и положено слуге, а мы с Маргой чуть отстаём и тебя страхуем. Если не понадобится, о том, что мы здесь были, никто лишний не узнает, правда, Римус?

- Конечно, - согласился он.

Я смотрела на Зою в немом изумлении. Может, до тронного зала мне дойти дадут, но там…. Я не собираюсь добровольно сдаваться, уж лучше попытаться сбежать и скрыться, тем более, что без Сева меня найти на порядок сложнее.

- Тина, я понимаю твои сомнения, - встряла Зоя, - Ты преувеличиваешь опасность. Урок жёсткий, но не жестокий. Я страхую.

- И чему я научусь?

- Интуитивному владению собственной силой. Подобное ты уже проделывала, но по мелочи. Сейчас ты войдёшь в башню и отпустишь контроль над силой, позволишь ей виться вокруг тебя, окутывать тебя облаком, защищать. Покажи им, что ты некромант. И не забудь публично отречься от статуса равной твоего Стаса.

- Я не справлюсь.

- Пока ты в себе сомневаешься, там Алик в персональном аду. И ещё. Если ты в течение минуты не начнёшь действовать, я откажусь тебя страховать.

- Жестокий урок, - я посмотрела Зое в глаза, отвернулась и пошла к Родниковой башне. Римус следовал за мной, отставая на три шага, а Зоя и Марга остались стоять в сквере. Инстинкт самосохранения вопил, что нужно бежать прочь, но я упорно шла в гости к монстрам.

Я шла по дорожке сквера, и каждый шаг давался мне с трудом. Идти становилось всё тяжелее, я медлила. Когда я соглашалась на полёт, я была убеждена, что всё сделают Зоя и Марга, они, сильные и древние, справятся играючи, но я совершенно не была готова к тому, что мне предложат всего лишь страховку. Конечно, это много, но…. Я не могу! Урок я провалю. Я остановилась. Нет, неправильный вопрос я задаю, не важно, готова ли я. Я войду в Родниковую башню, если я доверяю Зое. Доверяю ли я?

- Мастер, вампиры вас уже почувствовали, - тихо произнёс Римус.

Бежать поздно - догонят. Я шагнула вперёд.

В зале было пусто и тихо. Я медленно шла вперёд, и с каждым шагом ослабляла контроль над цветком холода, жившим у меня в груди. Сила потекла в окружающее пространство, закрутилась вокруг меня лёгким ветерком. Сразу стало легче. Сила, растекаясь по моему телу, меняла восприятие окружающей действительности, смыла страх. Я прислушивалась к собственной мощи и приходило понимание, что совсем неважно, насколько силён мой враг, потому что он лишь восставший мертвец, а я некромант. В уголке сознания билась мысль, что моя власть иллюзорна, вампиры умеют убивать подобных мне.

Я дошла до лестницы, ведущей вниз, и шагнула на первую ступеньку. Теперь я тоже чувствовала вампиров. Меня ждали в тронном зале, именно там находились сильнейшие вампиры, а вот более слабые были рассредоточены по всей Родниковой башне.

В боковом коридоре вдоль стены стояли вампирши. Я безразлично мазнула по ним взглядом, понимая, что они даже не дёрнутся в мою сторону, но тут случилось то, чего я точно никак не ждала.

- Рим? – спросила одна из них, - Рим, ты живой!!

Она метнулась мимо меня смазанной тенью. Когда я обернулась, вампирша уже висела на Римусе, обвив его и руками, и ногами. Она всхлипнула и затряслась от беззвучных рыданий. Римус одной рукой крепко прижал её к себе, другой гладил по волосам и спине, но я точно уловила, что он не рад, он испытывал страх и отчаяние.

- Римус…, - насмешливо протянула ещё одна вампирша, до сих пор молча наблюдавшая за происходящим, - Стало быть, зря Мастер тебе поверил, что эта девочка совсем ничего не значит для тебя. Ничего, наш новый господин с радостью воспользуется обнаружившимся поводком.

Римус закаменел, а висящая на нём девушка вздрогнула всем телом, отлипла от его плеча и виновато прошептала:

- Я нас выдала, да? Прости….

- Кто она? – спросила я, присматриваясь к вампирше. Она ещё раз вздрогнула, а я отчётливо поняла, что ей около ста шестидесяти лет от смерти, ровно столько, сколько Римусу.

- Моя жена, - ответил он, и в голосе звучала безнадёжность.

- Достаточно начать угрожать ей, и ты сделаешь всё, что тебе прикажут? – я не могла не спросить.

- Да, - ответил Римус.

Я открыла рот, чтобы задать следующий вопрос, но тут из тронного зала послышался жуткий крик, переходящий в вой. Алик!

Не до Римуса. Я поспешила к дверям. Только мельком оглянулась. Рим последовал за мной, отставал на два шага, чётко обозначая, что он моя свита. Но он продолжал тихонько убаюкивать девушку, так и висевшую на нём. Я вдруг очень остро ощущала, что Римус в отчаянии. Ни в меня, ни в Зою он не верил.

Двери распахнулись, и я шагнула в зал. На троне, развалившись совершенно не по-царски, полулежал вампир. Одну ногу он закинул на подлокотник. Он был одет в чёрные брюки и белую не застёгнутую рубашку. На вид сорок или сорок пять, жутко древний. Я бы дала ему две с половиной тысячи лет, если не больше. Мой враг.

Вещи, пережившие несколько тысяч лет, были мне понятны: сейчас они годились лишь на то, чтобы их выставили в витринах музея. Никому же не придёт в голову использовать древнегреческую амфору по прямому назначению. Что делать с живым экспонатом я плохо представляла.

Мы смотрели друг на друга изучающее. Мой враг излучал силу и превосходство. Я для него была забавной букашкой, и сейчас он решал, как долго хочет со мной играть: прихлопнет на места или посадит в банку для дальнейших развлечений. Под его взглядом мне казалось, что я съёживаюсь. Очень хотелось спрятаться и убежать. Я заставила себя стоять на месте. Всё равно ведь не сбежать – доступ к дверям перекрыл стоящий за мной Римус.

Враг усмехнулся. Гляделки закончились, и я осмотрела зал. За троном выстроились десять вампиров, у каждого на бедре ножны. Думаю, эти ребята умеют обращаться с мечами. Чувствовалось, что они элитные, их не пинали, как моего Сева, не унижали, наоборот, берегли и превращали в преданную гвардию.

Вдоль стен выстроились вампиры Стаса. Точнее, они уже не были его вампирами. Они внимали новому господину, который сильнее, злее и готов их терзать просто ради собственного удовольствия.

Прямо перед троном я увидела окровавленное тело. Тоже вампир. Кому-то не посчастливилось заменить Сева, став мальчиком для битья. Вампир словно почувствовал мой взгляд, и с булькающим хрипом приподнял голову. Я вздрогнула. Это был Алик. Мне показалось, что он хочет мне что-то сказать, но Алик не смог, с очередным стоном уронил голову на пол. Мой враг сел ровнее и вдруг ударил Алика ногой под рёбра. Новый вскрик сменился стоном.

- Он тебе дорог, девочка?

Ответ известен и без моих слов, всё можно было прочесть по моему лицу и услышать в изменившемся сердцебиении.

- Да.

- А тот, второй, который твой равный?

Ещё один удар, но теперь сильный, выверенный. Алик был сбит с помоста, упал вниз на ещё одно окровавленное тело, в котором я узнала Стаса. Алик глубоко вздохнул, поворачиваясь ко мне. Ещё раз втянул воздух, и отчётливо, на весь зал, произнёс:

- Пить, я хочу пить кровь.