Проснуться пришлось ближе к полуночи, потому что в дверь аккуратно стучали. Я открыла глаза. Алан бы вломился просто так, Дирк бы либо не беспокоил вовсе, либо влетел, будто за ним черти гонятся, и принялся меня тормошить. Получается, что за дверью Северьян, вампир. Вставать и отвечать мне не хотелось категорически, я кое-как села в кровати, подтянув одеяло и дала разрешение входить.

- Мастер, - Сев склонился в приветственном поклоне, - простите, что беспокою, но…, - я чувствовала, что он опасается моей реакции.

- Сев, что случилось?

- Звонили из резиденции Мастера города, он желает с вами говорить.

- Желает…. Ладно. Да, сейчас спущусь.

Сначала я убедилась, что оборотни ещё спят, затем задумалась о пропитании для Сева, но голодным он явно не был. Я вспомнила, что кровь дал Лион. Я попыталась привести мысли в порядок и не слишком преуспела. Настроение было поганым. Я никак не могла понять, почему, но потом призналась себе, что боюсь. Что-то мне подсказывало, что я взвалила на себя больше, чем готова вытянуть. Я ни разу не ответственная, и быть хозяйкой уже само по себе страшновато, добавьте сюда кабанов и тигров. Они слишком живые, чтобы я чувствовала себя с ними спокойно.

- Стас? – не слишком дружелюбно спросила я у телефона.

- Тина, что у тебя там происходит?

Я коротко пересказала события дня. Правда, рассказала я коротко и все мистические подробности опустила. Выходило, что я нашла Лиона, и он отвёз меня с Аланом к кабанам, Вепрь сам себя покалечил, а я ожидаю второго раунда. Завершила рассказ тем, как стребовала с Лиона кровь, деньги и услугу.

- Да…, - выдохнул Стас, - Как он отреагировал?

- Лион мне словно не поверил. Формально согласился и ушёл.

- Что тебя тревожит? Кстати, почему ты захотела дань?

- Деньги нужны.

Стас нарочито тяжело вздохнул:

- Тина, когда ты пожелала, чтобы стая еженощно отдавала тебе кровь, ты объявила, что воспринимаешь тигров как своих вассалов, дань сюда вписывается идеально, но ты должна их защищать.

- У них есть Лион, - возразила я.

- Если он тебе платит, то он твой подданный. Знаешь такое слово? Оно как раз от слова дань. Ты, конечно, можешь отказаться их защищать, но тогда ты лишишься тигров, а это в свою очередь признак твоей слабости.

Хорошо Стасу рассуждать. А я устала и не хочу нотаций, но хуже то, что кабаны меня напугали. На своей территории я их могу не опасаться, но я же буду безвылазно сидеть на кладбище.

- Тина, - услышала я Стаса, - ты ещё помнишь, что у нас запланирована встреча для обмена подарками?

- Забыла.

- Не суть. Можешь подарить мне своего вампира.

У кровососов слух хороший, а Сева я на время разговора из холла не выставила. Я медленно повернулась к нему лицом. Раньше я думала, что он замирает? Нет. Северьян закаменел только теперь, одни глаза лихорадочно горят на бесконечно бледном лице.

- Стас, исключено.

- А если я приведу достаточно убедительные аргументы?

- Сомневаюсь.

- Тина, я сейчас приеду к тебе. Во-первых, у нас накопилось много вопросов, которые стоит обсудить, во-вторых, мой визит заставит кабанов отойти в сторону и подождать. Как я понимаю, ты к встрече с ними не готова.

Можно подумать, я готова к встрече с Мастером города. Тем не менее, я дала согласие, предупредив, что приглашать в дом никого не буду, ограничусь лужайкой перед входом.

- Встреча в формате посиделок на кладбище? – рассмеялся Стас и повесил трубку.

Я снова переключила внимание на Сева и поманила его к себе рукой. Его дёрганность, готовность из-за любой мелочи удариться в истерику начали меня доставать. Да, я помню, в каком виде его нашла, и что он перенёс, но всё же, пора с нервами заканчивать. Вампир моё недовольство учуял и напрягся ещё больше.

- Сев, что тебя так тревожит?

- Мастер….

Я молча ждала ответа.

- Простите, мастер. Я…. Я не понимаю своего места при вас. Я не чувствую себя нужным.

- Сегодня ты был очень нужен, ты призвал мне тигров, сделал то, чего не могла я, чего не мог никто кроме тебя, - резонно возразила я.

- Вы забрали меня оттуда не ради тигров, - едва слышно прошептал он.

- Я за много километров ощутила твою боль, твой ужас. Я захотела узнать, что происходит, а когда увидела, поняла, что мне тебя жаль, что я не могу оставить тебя там. А раз я забрала тебя, то я стала за тебя ответственна. Ты прав, мне ничего не нужно было тогда. Хотя нет, мне было нужно. Мне было нужно, чтобы тебе не было плохо.

- Это не правильно. Раз вы даёте мне жизнь и защиту, я должен служить, я хочу служить, хочу. Он, - при воспоминании о прошлом хозяине Сева передёрнуло, - служение брал, требовал, а вы не принимаете. Как мне быть? Вы прекрасны, мастер, ваша сила согревает меня. Я хочу служить вам, - Сев резко оборвался, прикрыл глаза, втянул в себя воздух, снова посмотрел на меня и добавил, - Я буду выполнять приказы любого, кого вы укажете с такой же радостью, - Сев снова замолчал, но словно не смог удержаться и произнёс, - Ваша сила зовёт меня, мастер.

Я не знала, что ему сказать. И к счастью, от необходимости отвечать меня избавило ощущение чужого присутствия. Сев, заметив, что я смотрю на дверь, подошёл к окну.

- Мастер, сюда едут две машины.

Чутьё подсказывало, что в машинах мертвецы. Я вышла на террасу и распахнула дверь. Автомобили остановились на расстоянии от дома. Цвет в темноте было не разобрать, точно, что не светлые. Из первой машины с переднего сидения вышел безупречно одетый вампир и поспешно распахнул заднюю дверцу. Стас неспешно выбрался наружу, одёрнул серый с чёрной полосой свитер, улыбнулся мне, не разжимая губ, и медленно тронулся в мою сторону. Прибывшие с ним вампиры тотчас высыпали наружи и выстроились за ним.

Стас приблизился ко мне и остановился за три шага.

- Леди Тина, - он чуть поклонился.

- Стас.

Он в мгновение преодолел разделявшее нас расстояние, и я отпрянула. Да, я помню, что в доме ему меня не достать, а ещё помню, что у нас договор.

- Пригласишь? – спросил Стас весело.

У меня от его выходки пульс частил. Хотелось рявкнуть «нельзя», но при свидетелях я сдержалась.

- Ты знаешь ответ.

- Я как-то тебе рассказывал, в чём суть ограничения. Помнишь?

- Ага.

Стас рассмеялся и шагнул в мой дом. Он поднялся на мою террасу, пересёк её, вошёл в холл, огляделся с преувеличенным любопытством и, наконец, подошёл к дивану, сел на него и закинул ногу на ногу. Он не имел разрешения, но вошёл. Стас продолжал смеяться и вдруг, как рычажок перещёлкнули, смех оборвался, и передо мной был безразличный ко всему лишённый малейшего движения труп.

Мне резко поплохело. Стас наглядно показал, что вампиры могут беспрепятственно зайти в мой дом. Пока что свита Стаса медлила, потому что обойти меня, стоящую у входа, было бы верхом неучтивости. Наверное, Стас велел своим меня не обижать.

- Тина, - позвал Стас, и я прошла в дом, главным образом по той причине, что мне не хотелось оставлять вампиров за спиной, и я могла переместиться к стене. Стас махнул рукой, и трое кровососов вошли на террасу, пересекли холл и выстроились за спиной своего мастера. Остальные продолжали стоять на улице. На секунду мне показалось, что Сев пропал. Я настолько увлеклась слежкой за чужаками, что не заметила, как мой вампир пристроился справа от меня.

- Тина, я не верю, что фокус, о котором я тебе рассказывал, мог произвести на тебя столь сильное впечатление. Не притворяйся.

Это означало: «Не позорься перед моими». Мало того, Стас вынуждал меня решать очередную иерархическую головоломку. Он раскинулся на диване так, что занял его целиком, да и троица вампиров рассыпалась вдоль спинки. Получалось, что если я сяду в кресло, то окажусь в более слабой позиции, потому что места займу на порядок меньше и из сопровождения у меня только Северьян.

Пригласить Стаса на террасу точно не выход. Я бы позвала его на кухню, но это предполагает угощение кровью, что исключено. Я медленно отлепилась от стены. Сев тотчас оказался за мной.

- Ты быстро, - сказала я, чтобы потянуть время. Пригласить Стаса на кладбище? Я так и собиралась, но он уже в доме и обсуждать серьёзные вопросы следует в четырёх стенах. Я всё-таки подошла к креслу, но у меня появилась идея. Я протянула руку назад, и Сев тотчас сдвинулся, давая мне возможность легко обнять его за талию. Играть на публику так, чтобы мастер выглядел наиболее эффектно, Сев умел, он моментально сориентировался и, подчиняясь моему движению, опустился в кресло сам, а я устроилась на подлокотнике, опираясь на вампира. Одну руку Сев положил к себе на колени, а второй приобнял меня. На деле его рука заменила мне спинку стула.

Стас наблюдал за нами и, кажется, был не рад решению, которое я. Он снова стал собранным, деловым.

- Оставьте нас, - приказал Стас своим, и вампиры послушно вышли на улицу, - Что можешь сказать о них, Тина?

- Довольно слабые.

- В Хельбурге они новенькие. Я пригласил их, чтобы создать себе некое подобие опоры. Все, кто жил при старом мастере считают меня недостаточно сильным для трона. Вот, выкручиваюсь. Я настаиваю, чтобы вечер в твою честь прошёл завтра ночью. Мы должны продемонстрировать силу. Если мы сможем произвести впечатление, то через ночь я дам тебе своих бойцов, чтобы ты закончила разговор с Вепрем.

Заманчиво.

- Тина, я бы хотел поговорить с глазу на глаз.

- Сев, - достаточно произнести имея, чтобы быть понятой. Вампир встал, поддержал меня за руку, пока я перебиралась на его место, и моментально покинул холл.

- Тина, может быть, ты всё же отдашь его?

- Стас, - неужели до сих пор не понял?!

- Послушай меня, Тина. Ко мне обратился его бывший мастер. Мы долго беседовали, и беседа закончилась практически ультиматумом. Либо я своими силами нахожу имущество того мастера на своей территории и выдаю, либо он сам приходит сюда и ищет.

- Он не может заявиться в Хельбург без твоего разрешения.

- Может, просто это означает вызов и войну.

Я сглотнула.

- Понимаешь? – продолжал Стас спокойным рассудительным голосом, - Он придёт сюда за ним и заберёт тебя. И не убьёт, нет. Обратит в вампирушу, и тебя ждут столетия беспрерывных пыток.

Я сцепила руки в замок. По-своему Стас был прав, он пёкся сейчас о своей безопасности, о своей территории, а Северьян был ему глубоко безразличен, всего лишь помеха, которую следует устранить. Я так не могла. Я посмотрела на Стаса, и в моих глазах он прочёл ответ. Стас ничего не стал говорить, медленно приставил указательный палец к виску, покрутил им и присвистнул.

- Я его мастер. Защищать его – мой долг.

- Нет, Тина, он всего лишь ворованное имущество.

- Мне кажется, или мы об этом уже говорили? Ты сказал, что не выдашь меня.

Стас подался вперёд.

- Я не выдаю, я пришёл к тебе и объясняю, что будет война, если ты не уступишь. Он ввалится сюда со своими бойцами, размажет меня по стенке, а тебе устроит персональный ад. Я не хочу оказаться в его власти, не хочу, чтобы к нему попали мои вампиры, понимаешь?

- Видишь, своих ты готов защищать.

- Я их не воровал и не присваивал сомнительным путём. Никто на них не претендует. Знаешь, если бы ты отдала мне Сева до того, как я узнал, чей он, я бы взял у него клятву крови, Сев был бы моим более чем законно. И я бы его отдал, не раздумывая.

Я больше не пыталась спорить. Стас говорил практичные, бездушные вещи, логика была безупречна, и, следуя ей, я приходила к тем же выводам, что и Стас. Фокус в том, что для принятия решения я пользовалась иной системой координат.

Мы смотрели друг на друга, и я отчётливо понимала, что между нами непреодолимая стена, такая же, как между жизнью и смертью. Стас оскалился, мотнул головой и попытался снова:

- Тина, скажи мне, что ты планируешь. Может быть, это я не понимаю, а у тебя гениальный план?

- Плана нет. Хотя…. Уничтожить садиста, и дело с концом. Он вампир, серебро в сердце, и дело сделано.

Стас отвернулся.

- Тина, если за пару тысяч лет не нашёлся тот, кто смог бы его убить, то с чего ты взяла, что Алик справится?

- Пару тысяч? – переспросила я.

- На самом деле больше.

- А я думала, это ты старый.

Стас горько рассмеялся:

- Я младенчик, Тина. Молоко, вернее сказать кровь, на губах не обсохла. Знаешь, обычно вампиры вырываются из-под тотального контроля своего мастера, разменяв столетие. Самые глупые гибнут, а выжившие – это настоящие монстры, твоему Алику не по зубам. Охотники для нас являются чем-то вроде фактора естественного отбора.

Обрадую как-нибудь Алика, что он фактор.

- Значит, того вампира не победить?

Голова Стаса ушла до упора вправо и резко влево. Он поднялся на ноги.

- Тина, завтра приём в твою честь. Напоминаю, предусмотрен обмен подарками на публике. Я подарю тебе старинный кинжал с серебряным лезвием. Подарок сложный в том плане, что толковать его можно по-разному. Это и предупреждение, и намёк на возможный конфликт, и символ доверия, поскольку им можно меня убить. Послезавтра я даю тебе своих бойцов, и ты разбираешься с Вепрем. А вот после…. Реши, что ты будешь делать с Севом. Предложи мне жизнеспособный план или я разорву наш договор. Я не собираюсь платить своей жизнью, за твоё безрассудное упрямство, - Стас круто развернулся и быстро покинул дом. Послышался звук отъёзжающих автомобилей.

Минуту спустя в холл вошёл Сев, замер на мгновение на пороге, убедился, что я его заметила и не прогоняю, прошёл на террасу и запер входные двери на все замки. И Стас предлагает расстаться с таким сокровищем? Нет уж, дудки.