С утра пораньше меня разбудил телефонный звонок. Я начинаю ненавидеть эти чёртовы аппараты. Я бы с радостью притворилась оглохшей, но охотники приучили меня отвечать сразу, потому что для звонящего может решаться вопрос жизни и смерти в прямом смысле. Я кое-как нашарила мобильник и хриплым голосом ответила:

- Да? И не дай бог, это Стас, - то, что при солнечном свете вампир смирно лежит в своём гробу, я додумать не успела.

- Это не Стас. Это Алик.

Второе существо, которого я меньше всего хотела услышать. И первое в списке самых опасных.

- Тина?

- Алик, будь снисходителен, давай по существу. Без дозы кофеина я думаю с трудом.

- Это уж точно, - согласился он и заговорил пусто и безэмоционально, - Я на охоте. Не могу понять, с чем столкнулся. Задействованы мёртвые. Так что приезжай. Срочно, Тина.

- Да, Алик.

Отказаться мне в голову не пришло. Слишком я боялась вызвать его недовольство. Из всех охотников он был самым беспощадным, и при том одиночкой. Однажды, я знала, он сжёг ведьму в её доме, хотя, на мой взгляд, та не сделала ничего такого, чем заслужила бы подобную участь.

- Возьми что-нибудь записать адрес.

- Ага.

Блокнот и карандаш я держала при себе, то есть под кроватью. Как раз на такой случай. Позже обзаведусь прикроватной тумбочкой. Если я собираюсь, а я собираюсь, жить в этом доме, то пора начать создавать в нём жилую атмосферу.

- Диктуй.

Я записала.

- Алик, ты предлагаешь мне тащиться через полстраны?

-  Помнится, ты уже согласилась. Да и какие полстраны?! Я же тебя не в Улан-Удэ зову.

- Алик, я не выйду за порог, пока не наглотаюсь кофе в достаточном количестве.

- Поторопись, - и он повесил трубку.

Я подчинилась.

Первым делом съездила и купила Дирку и Алану мобильные телефоны, сказала парням, что уезжаю и потребовала звонить при малейшей необходимости. Алан кивнул, а Дирк просто расстроился и даже порывался ехать со мной. Я осталась непреклонной.

Через четыре часа езды на предельной скорости я въезжала в город Берг, население которого составляли триста двадцать тысяч человек, согласно почёрпнутой мной в интернете информации. Удивительно, что зеленушка выдержала забег. Пару раз я спрашивала дорогу у местных, один раз удачно подвернулся указатель, и довольно быстро нашла гостиницу, где Алик снимал номер. Припарковавшись, я огляделась и для начала направилась в ближайший кафетерий.

Попросив у официанта самую большую порцию капучино, шлёпнулась за угловой столик, спиной к стене и лицом к залу. Как говорили охотники, это одна из лучших позиций, чтобы контролировать зал. Мне удачно занятое место, к сожалению, не помогло: я слишком увлеклась изучением меню и расценок. За мой столик кто-то сел. Я подняла голову и столкнулась взглядом с Аликом. Вот скажите, почему он смотрит на меня, как кобра на птичку?

- Тина, - ласково протянул он, - ты приехала.

- Ты сказал, нужно … моё участие, - хотела сказать помощь, но прикусила язык вовремя.

- Нужно. Пей свой кофе и займёмся осмотром достопримечательностей.

Я заказала омлет и торт. Алик выразительно скривился и ограничился зелёным чаем.

- Расскажешь? – я постаралась демонстрировать максимум энтузиазма.

- За едой? Мне-то без разницы, - Алик смотрел поверх моей головы отстранённо и безразлично.

- Рассказывай. Плохие новости лучше запивать кофеином.

Алик ещё раз поморщился.

- Была убита женщина лет сорока, по характеру независимая одиночка, внешне довольно страшненькая. Бизнес-леди. Насколько я выяснил, способностей не имела. Всё-таки описание её гибели я пока опущу. Приехала в Берг недавно. Открыла магазин магических прибамбасов. Бизнес шёл в гору.

- Убита магически?

- На неё натравили что-то вроде зомби.

Я поперхнулась.

- Бабушка говорила, что зомби – чистый вымысел, - ни слова лжи. Не важно, что дома на террасе сидит мёртвая Тереза и ждёт приказа.

- Я не сказал, зомби. Для этого ты и нужна: определить, что за гадость и как бороться. И кто кукловод. Сначала я всё покажу, потом будешь говорить, - проворчал он.

Надо ли упоминать, что есть мне захотелось долго-долго. Но я не решилась нарочно затягивать время. Мы расплатились по счёту, встали и двинулись из кафе.

- В Берге есть странность. Местный Мастер по слухам не контролирует город. Правит кто-то ещё. Зато в Париже первую скрипку играет именно Мастер.

- При чём тут Франция? – влезла я.

- Франция? Тина, ты на карту смотрела?

- Не особо.

- А знаешь, сколько городов на планете Земля носят гордое название Париж? Французская столица – не единственная. Говорят, в Штатах этих Парижей можно насчитать полсотни.

- А не слишком?

- Я не интересовался. А вот тутошний Париж…. Говорят, Мастер родом из Франции, и из сентиментальных чувств поспособствовал переименованию городишки.

- Надо же.

- Но я не о том, я о местной клыкастой политике. И о женщине, чей магазин мы идём посетить.

- Смысл?

- Ты проверишь её товар на магию.

Я вздохнула и придержала рвущиеся с языка ругательства. Нашёл себе нюхача-Бобика.

Магазин убитой располагался за углом и мог похвастать широченной вывеской с витыми буквами, чёрными занавесками в витрине и сомнительным выставленным материалом. Я нахмурилась сильнее и решительно шагнула к двери.

- Сделай лицо проще, не поверят, что тебе интересна вся это муть, - спокойно и прохладно произнёс Алик. Я кивнула и последовала совету, хотя внутри я закипала. Лавка меня нервирует, поняла я. Иначе с чего я так реагирую?

- Думаю, тут что-то есть, - тут же поделилась я, - На меня действует.

- Опасно?

- Не знаю. Давай, заходим, только следи за мной и уведи отсюда вовремя.

- Понял.

Над головой противно звякнул колокольчик, когда я толкнула дверь. Я сделала шаг вперёд, давая Алику возможность войти и остановилась, оглядывая помещение, как порядочная туристка. Обзор закрывал шкаф, уставленный эзотерической литературой. Что-то было выставлено в витрине у прилавка.

Я неспешным шагом направилась вокруг шкафа. Первой своей задачей я определила выяснить, есть ли в магазине кроме меня кто-то, обладающий силой. А то начну проверять, читай портить, амулеты – по головке не погладят. Хотя столь радикальные меры я не планировала.

Книги из шкафа меня не заинтересовали. Ничего стоящего среди них я не обнаружила. Я прошла дальше к выставленным ступкам, смесям трав, чайным наборам, украшенным китайскими иероглифами. Здесь же имелась коллекция трёхногих жаб с монеткой во рту. Я позволила холоду обернуть мои ладони подобно перчаткам. Я касалась выставленного на полках товара и не чувствовала ничего. Но что-то в лавке было определённо не так.

К нам подошла женщина лет пятидесяти. Она закуталась в пёструю безразмерную ткань, нацепила очки в красной оправе и напустила на себя важный, всё понимающий вид. Шарлатанка? Я не спешила с выводами. И проверять её своим излюбленным методом тоже не хотела – при соприкосновении сил узнавание взаимное. Не хочу афишировать, что я некромант.

Что остаётся? Искать косвенные признаки. Я улыбнулась женщине лживой улыбкой неуверенности.

- Здравствуйте, - сказала продавщица глубоким голосом, - вы совершенно правильно зашли в наш магазин. Вы уже знаете, что вам нужно?

- Пока не очень, правда? – обернулась я к Алику.

Он фыркнул и кивнул с видом самого простецкого паренька. Никогда и в голову не придёт, что этот мальчишка убийца-профессионал. Или придёт, если вы сами профессионал.

- Идёмте, - махнула нам женщина.

Я чуть пожала плечами и последовала за ней. Ощущение чего-то чужеродного и враждебного пропало. Я насторожилась. Я едва зацепила Алика за руку и показала взглядом, что беспокоюсь. Женщина не заметила ничего. Она остановилась и предложила нам сесть на диванчик. Себе она оставляла кресло. Логично, но…. Мы сели. Я снова изобразила улыбку.

Продавщица одобрительно кивнула и вдруг ловким движением кинула мне в руки бусы. Я невольно притронулась к ним. Холод я уже успела втянуть и скрутить в спираль, поэтому не могла сказать про бусы ничего. Ощущалось эхо.

- Что это?

- Скажите, какая бусина вам нравится больше других. Это поможет сделать выбор.

Подвоха я не чувствовала. На всякий случай вернула продавщице бусы.

- Жёлтая, - первое, что в голову пришло.

Женщина кивнула, пропустила бусы между пальцами, словно чётки. И воззрилась на меня.

- Жёлтая, - сказала она, чуть с собой справившись, - Это потрясающе. Мало, кто выбирает цвет золотого колоса, налившегося энергией солнца до предела. Это знак зрелости и готовности к крупным переменам и выходу на новый уровень. Вы готовы начать служить людям в высоком смысле слова.

Я сидела и хлопала глазами. Она несла совершеннейшую чушь, не имеющую к магии никакого отношения. Но что-то было. Знать бы, что за бусы. Я постаралась расслабить мышцы лица, чтобы микро мимика не отражала гуляющих в моей голове мыслей.

- А знаете? Вы смогли бы подобрать мне амулет? Понимаете, последнее время я чувствую себя странно, я думаю, что неделю назад меня сглазили. Вы поможете мне?

Продавщица моргнула:

- Да, безусловно. Только я вижу не сглаз, а порчу. И так просто от неё не избавиться. Мне нужно всё подготовить….

- Здорово! Это замечательная новость! Спасибо! Я чувствовала, что вы мне поможете!  Очень хочу что-то действенное. Вы понимаете?

- Да-да.

- Мы тогда не будем вам мешать, и скоро вернёмся, - я подскочила и потянула Алика за собой. Алик отвечал широкой радостной улыбкой.

- Я буду ждать и обязательно помогу. Хорошо, что вы сами чувствуете, что амулет вам очень нужен.

Она смотрела на меня, как строгая учительница, а я кивала, ещё раз поблагодарила, уверила, что приду за амулетом. Алик подтвердил, и мы, наконец, вышли из магазина. Некоторое время мы продолжали играть помешанных на эзотерике туристов, а когда свернули за очередной угол, с Алика слетела вся напускная шелуха и он деловым пустым голосом спросил:

- Что?

- Нечисто, - ответила я, - Погоди. Мне надо собрать мысли в кучу.

Алик кивнул и затащил меня в ближайший кафетерий.

- Думай. И постарайся думать вслух. Я встревать не буду, всё, что не пойму, спрошу потом.

У официанта мы попросили пиццу на двоих. Я убедилась, что за соседними столиками никто не сидит, подслушивать и крутить пальцем у виска некому, и начала:

- Первое непонятное ощущение появилось около магазина. Ты помнишь, как я реагировала. Оно пропало с приходом продавщицы. Я думаю, что-то было в бусах, но тут мне просто не хватает знаний.

- Каких конкретно?

- По артефактам, амулетам и талисманом. Я не знаю, чем из этого были бусы. Могу сказать, что по телефону многого не добиться. Диагностика проводится при непосредственном контакте.

Я помолчала.

- Продавщица силами определённо обладает. Что-то было с бусами. С чего она так реагировала? Не знаю, Алик.

- Она могла убить хозяйку магазина?

- Почему нет?

- Магически?

- Не знаю.

- То есть как?

- Алик, во-первых, я не умею проводить диагностику способностей человека. Я лишь определяю их наличие. Во-вторых, условием «теста» является взаимное узнавание. Я свои силы старалась скрыть.

- Тогда с чего ты….

- Косвенные признаки. Могу сказать, что что-то было в магазине. Возможно, способности не у неё, а у кого-то, кто не посчитал нужным нам показаться. Но я думаю, у продавщицы.

- Причина?

- Реакция на бусы.

- Принято. Мы возвращаемся за амулетом?

- Не вижу смысла. Я посмотрела всё, что могла, ничего не увидела, - я дёрнула плечом.

- Тогда едем на место убийства. Давай, дожёвывай быстрее.

Алик отказался ехать на моей развалюхе и указал на чёрную каплеобразную иномарку. Откуда у него такая роскошь, я спрашивать не стала, послушно забралась на переднее сидение и стала смотреть на город, мелькающий за окном.

Алик привёз меня в парк. По дороге он рассказал, что женщина погибла в боковой аллее, на скамейке, расположенной около скульптурной композиции, которая даже название имела – «Валькирия пронзает копьём молодого воина». Название заставило меня скривиться.

Аллея на мой вкус больше походила на широкую тропу, по бокам которой тянулись заросли разномастных кустов. А ещё она казалась запущенной и нехоженой. Я повертела головой и убедилась, что любителей гулять в данной части парка не наблюдается. А потом мы подошли к скульптуре. Что могу сказать? Странная.

- На валькирию не тянет, - заметила я, - да и воин не очень воинственный.

- Думаешь, если бы у скульптора был талант, это стояло бы здесь? – мой интерес к искусству явно позабавил Алика.

- Алик, я серьёзно.

В его глазах искорки тотчас поутихли, и взгляд стал  цепким.

- Зачем так выпячивают название? – продолжала я, - Ты видел подобные поделки в других парках. Можешь сказать, как назывались они?

- Нет. Дальше.

- У меня одно объяснение. Название отвлекает от истинного изображения.

- Поясни.

- Ммм…. Вот, смотри. Тебе сказали, что это валькирия, и ты сразу воспринимаешь девушку как валькирию. Тебе в голову не приходит, что на самом деле изображён не персонаж скандинавской мифологии.

- Продукт в чужой обёртке?

- Именно.

- Тогда скажи мне, кого ты здесь видишь.

Да, в этом весь Алик. Сухие короткие приказы. Нашёл себе Бобика. Я пожала плечами и задумалась. Действительно, кого?