Первое, что пришло в голову при взгляде на выделенные мне апартаменты, было слово шикарно. Пол застелили коврами, стены отделаны позолотой и растительным орнаментом. Массивный стол. Ближе ко входу диван и кресла, обитые чем-то бархатным. А справа от входа пустое пространство, и на возвышении стоит очередное кресло с высокой спинкой.

Я вошла, и Дирк последовал за мной. Провожавший нас мужчина остановился на пороге:

- Леди, я ожидаю ваших указаний за дверью, - он поклонился и вышел. Мы остались вдвоём.

Пока я смотрела, как закрывается дверь, Дирк уже обходил комнату, причём он не столько рассматривал её, сколько обнюхивал. Я ещё раз обвела покои взглядом. Ничего опасного не нашла, а выпускать свою силу недалеко от кровососов я побоялась. Я прошла вперёд и плюхнулась на диван.

Дирк подошёл ко мне минуту спустя и устроился на полу у моих ног. Я предложила сесть рядом, но он только носом потёрся о мою коленку. Мы молчали, и я отчётливо ощущала движение солнца вниз по небу, ощущала, как просыпаются вампы. До сих пор я была убеждена, что они зависят от солнца, но это оказалось ложью. Я чувствовала, как открывают глаза кровососы, хотя формально был ещё день. От этого мне стало ещё больше не по себе.

В дверь постучали.

- Да.

На пороге появился Стас. Мертвец мертвецом.

- Гости прибудут с закатом.

- Они в городе?

- Да. Прибыли пару часов назад.

Я не смогла скрыть изумления. Стас едва обозначил улыбку.

- Водитель и сопровождение оборотни.

И я нутром поняла, что сейчас Стас скажет то, что мне очень сильно не понравится.

- Зверь зова Тайрика – лиса.

Я тотчас оказалась на ногах.

- Тина, тронуть Дирка он не имеет права, только бросив вызов мне и тебе, - поспешил успокоить Стас. Получилось у него не слишком убедительно.

- Я начинаю сомневаться в необходимости нашего присутствия.

- Солнце село, - невыразительно ответил Стас.

Я чертыхнулась. Стас словно не заметил. Он как ни в чём не бывало подал мне руку. Я ещё раз ругнулась, приняла протянутую ладонь, и мы двинулись к тронному залу.

- Тина, ты понимаешь, что если бы ты отказалась присутствовать, то дала бы Тайрику право претендовать на Дирка. Между твоим лисёнком и Тайриком была бы только ты, а сейчас мы.

- Слабое утешение.

- Я не утешал, я показываю твои выгоды сотрудничества.

- Забываешь упомянуть недостатки.

Двери распахнулись, и мы вошли в зал. Я отметила, как Стас вдруг цепляет на лицо выражение торжественности и презрения. Дирк шёл тихой тенью за нами, отставая на три шага. Раздвинулась ширма, и мы по небольшой лесенке поднялись на возвышение. Я стояла справа от Стаса, как и положено леди. Дирк пристроился на полу у помоста с моей стороны. Со стороны Стаса оказались несколько вампиров. Остальные выстроились расходящимся от помоста веером так, что им был виден их Мастер, но и спиной к гостям они при этом не оказывались.

Я глубоко вздохнула. Стас чуть повернулся ко мне и улыбнулся уголками губ. Я качнула головой и постаралась выдавить ответную улыбку, получилось не очень. Стас отвернулся к дверям. Я последовала его примеру. Видимо, гости уже рядом. И правда, створки распахнулись, и в зал шагнула небольшая группа.

Впереди должен был быть Тайрик. Высокий, худощавый обладатель длинного носа и чуть выпирающих клыков легко скользил по полу, приближаясь к нам. За ним шёл ещё вамп, державший в одной руке поднос, накрытый золочёной крышкой, а в другой поводок. У его ноги сидел человек в ошейнике.

Вампир с подносом шёл за Тайриком и, почувствовав, что мужчина не спешит за ним, резко дёрнул поводок. Человек скорчил гримасу отвращения и легко скользнул вперёд, оставаясь на четвереньках. И глядя на грацию, с которой он перемещался, я поняла, что он оборотень. Зуб даю, его зверь лис.

Замыкали процессию двое оборотней, парень и девушка. Они шли на двух ногах, почти люди. И у обоих были массивные ошейники, только поводки отсутствовали. Я старалась сохранять нейтральное выражение на лице. Я человек среди монстров, моё дело выжить и защитить доверившихся мне, то есть Дирка. И, между прочим, не похоже, чтобы металл на шее беспокоил девицу. Она смотрела на Тайрика влюблёнными глазами, казалось, для неё не существует в зале никого больше.

Вампир с длинным носом остановился от нас в десяти шагах.

- Приветствую тебя, Тайрик, на своей территории, - заговорил Стас сухо и резко, - Будь моим гостем.

- Приветствую Мастера Хельбурга и его равную, - цепкий взгляд водянистых глаз впился меня. Стас едва ощутимо пожал мои пальцы.

- Приветствую гостя, - отозвалась я. Только сейчас заметила, что Стас не потрудился научить меня принятым фразам. Следовало самой подумать.

Тайрик чуть обозначил кивок.

- Я полагал, что приём будет в тронном зале, - заговорил он, - но я не вижу твоего трона, Стас.

- Уверяю, Тайрик, на меня, сидящего на троне, ты ещё насмотришься. А для начала я решил несколько разнообразить картинку.

- Наличие равной не позволяет тебе встретить меня, как подобает, во всём великолепии власти?

- Сияние леди Тины затмит любое великолепие.

- С этим невозможно спорить.

Тайрик вновь обозначил адресованный мне кивок. Он чуть приподнял руку и щёлкнул пальцами. Остановившийся сзади вампир сделал шаг вперёд.

- Дар моего Мастера Мастеру Хельбурга, - провозгласил Тайрик. Его сподручный приблизился к помосту и встал на одно колено. Мимоходом он сильно дёрнул поводок, и оборотень был вынужден оказаться ещё ниже, распластавшись на полу ничком.

Вампир Стаса отделился от стены, медленно приблизился к гостю, принял поднос, после чего подошёл к нам вплотную и откинул крышку. Нейтральное выражение на лице я сохранила с трудом. Я ощутила, как заставил себя не дёрнуться Стас.

Перед нами на блюде стояла отлитая из золота статуэтка. Девушка, неуловимо напоминавшая очертаниями вампиршу Ларису, демонстрировала зуб, вырванный у стоящего перед ней на коленях юноши, другой рукой она тянулась за вторым клыком. Нужно ли говорить, что золотой мальчик был похож на Стаса?

Я ждала реакции Стаса, но её не последовало. Он заговорил приятным ровным голосом.

- Благодарю. Дар действительно ценен. Мне лестно, что вы знаете традицию Хельбурга, когда Мастер наказывает провинившихся вырыванием клыков. Меня всегда удивляло, что эта традиция не нашла массового распространения. Скажи, Тайрик, ты бы предпочёл быть запертым в гробу месяц или расстаться с клыками?

- Я лишь подчиняюсь воле своего мастера.

Стас чуть шевельнул кистью, и поднос вместе со статуэткой был унесён.

- Дар для леди Тины, - возвестил Тайрик.

Вампир, по-прежнему стоявший на одном колене, поднял руку, в которой держал повод.

- Леди, я польщён встречей с вами, и узнав, что вы повелеваете тем же зверем, что и я, я не сомневался, что вам преподнести.

Я встретилась взглядом с лежащим на полу мужчиной. Он смотрел на меня с неприкрытой ненавистью. Я чуть прищурилась. Дар с подвохом. Оборотень был доминантом, не слишком ярым, но это не значит, что мне удастся избежать этапа приручения. Такие как он в большой здоровой стае следуют за вожаком, но не позволяют собой помыкать. Нашу ситуацию я не назвала бы здоровой даже с натяжкой.

Стас чуть сжал мои пальцы, привлекая внимание. Он помог мне сойти с помоста и подвёл к гостям. Я взяла повод. Вампир поднялся, одновременно склоняясь в поклоне, и отступил за Тайрика, выпрямился, застыл.

А Стас молодец. Я бы не сообразила, как принять дар. Ясно, что взять поводок подчинённые Стаса не могли. Дирк слишком слаб, чтобы поставить его над доминантом. Хотя кого я обманываю? Лис, продолжающий буравить меня ненавидящим взглядом, ещё отыграется. Позже, я попробую его переубедить. А сейчас?

- Благодарю. Дар поистине ценен.

Я растянула сжатые губы в подобие улыбки. Зубы демонстрировать нельзя ни в коем случае.

- Я приглашаю разделить с нами трапезу в узком кругу, - заговорил Стас, указывая на двери, ведущие в зал с овальным столом.

К нам приблизился вампир Стаса. Я качнула головой в сторону Дирка. Мой подопечный понял без слов и остался на месте. Вампиру я передала поводок, и тут же проследовала в зал, увлекаемая Стасом.

Мы разместились во главе стола. Трое вампиров, стоявших рядом с помостом, присоединились, расположившись за столом. Тайрик и вамп, несший дары, также вошли в зал. Сопровождавшие их оборотни остались снаружи.

- Столько нововведений, - протянул с улыбкой Тайрик.

- Я убеждён, что развитие – это жизненная необходимость, - откликнулся Стас.

- Не могу назвать подражание человеческой закуске развитием. Ты назвал человека равным, стол устраиваешь по образу и подобию. Леди, - переключился на меня Тайрик, - вы бывали на настоящем вампирском пиру?

- Не доводилось.

- Вы много потеряли. Стас не даст соврать, помню, как он разрывал зубами горло одной девчушки, кажется, ей не было и четырнадцати. Да, Стас?

- Завидно? – улыбнулся Стас, показав самые кончики зубов.

- О да, она была такой сладкой крохой, а после тебя не осталось ни капли.

- Я не делюсь, - жёстко ответил Стас, а Тайрик ухмыльнулся во все клыки.

Вошли вампиры, все наглаженные, прилизанные, одетые в форму элитных официантов. Каждый держал небольшой поднос с бокалами, которые они ловко ставили перед нами. У всех, кроме меня, была кровь. Я узнала тёмно-бордовое коллекционное, что пила, когда Стас поднял в мою честь бокал.

Пока раздавали бокалы, наступил момент тишины, и я размышляла о рассказанном Тайриком эпизоде из нежизин Стаса. Он растерзал ребёнка. Мне верилось, и ещё я знала, что это не единичный эпизод. Снова задалась вопросом, что я делаю среди монстров. Официанты ушли.

- Я поднимаю этот бокал, - заговорил Тайрик, - за прекрасную леди Тину.

Мне эта их леди оскомину уже набила.

- Благодарю, - отозвалась я, поднимая в ответ свой бокал. Остальные кровососы присоединились, и на какое-то время в помещении воцарился влажный чавкающий звук. Я осторожно сделала глоток и прислонила бокал к губам. Обвинить меня в том, что тост не поддержала, не получится, а пить я точно не намерена.

Вновь появились вампиры с подносами. Принесли новую кровь, забрали пустые бокалы. Стоило последнему официанту выйти, я почувствовала прикосновение к своей ноге со стороны Стаса – подсказка и напоминание. Не избежать мне ответного тоста.

- А я хочу поднять этот бокал за вас, Тайрик, и выразить надежду, что дружеские встречи станут для нас доброй традицией.

Стас чуть сморщил нос. Очевидно, с точки зрения гостей моя речь убога. Сам виноват, должен был обеспечить меня спичрайтером. Тайрик замаскировал фырканье хмыком и поднял бокал. Вновь я слушала причмокивание кровососов.

Следующим тост провозглашал Стас, и выдал нечто витиевато-многословное и мало для меня понятное. А затем эстафету вновь перехватил Тайрик. Вот знала, что всё идёт слишком хорошо. Тайрик решил это исправить.

- А теперь я хочу выпить за леди Ларису.

Перед глазами мгновенно встала картина, как она вырывала Стасу клыки, а потом со смехом целовала его в окровавленный рот. Я знала, что мелкой мимикой выдала себя. И Тайрик повернулся ко мне.

- Вы не хотите поддержать мой тост? – спросил он.

Мне ничего не оставалось, как чуть улыбнуться и ответить:

- Мне довелось познакомиться с леди Ларисой, и было бы странно не выпить за неё.

- А почему я не вижу леди? – повернулся Тайрик к Стасу, - Я бы хотел лично засвидетельствовать леди Ларисе своё почтение.

- Леди покинула Хельбург. Вы знаете, как она была близка с моим предшественником. Я не стал препятствовать.

Я с трудом сдержалась, чтобы не нахмуриться. Что предыдущий мастер города убит Стасом мне было очевидно. Но я полагала, что Ларису он тоже убьёт. Я помню ту неприкрытую ненависть, с которой Стас на неё смотрел. Получалось, что Лариса сбежала. И не думаю, что далеко. Каковы шансы, что лишившаяся власти садистка захочет мести?

Официанты вновь сменили бокалы. Я осталась при своём. Вина я не выпила ещё и половину, но всё же чувствовала, как тепло растекается по телу и убаюкивает.

- Леди с нами почти не пьёт, - вновь обратился ко мне Тайрик.

- Я рада поддержать тост, но чрезмерное употребление вина леди не к лицу.

- Леди Тина, - обратился ко мне Стас, - я благодарен, что вы украсили наше общество, - он склонил голову нарочито медленно, а когда распрямился, обратился к Тайрику, - полагаю, вы желаете проследовать в ваши комнаты.

Тайрик кивнул, на лице его ничто не дрогнула, но мне показалось, он не слишком доволен. Стас между тем встал, галантно отодвинул мой стул и помог подняться из-за стола, после чего провёл меня в тронный зал.

- Проводи, - коротко приказал он тому самому вампиру, что уносил поднос с золотой статуэткой. Тайрик, сопровождавший его вамп, так и оставшийся для меня безымянным, и двое оборотней покинули зал.