Я гнала зеленушку по ночным улицам Хельбурга и хотела одного – скорее закончить очередной день сомнительных достижений, оказаться под крышей собственного дома, где меня наверняка ждал Дирк. Когда я вошла, он сидел на полу в холе и таращился на дверь. Услышал он меня, конечно, раньше, поэтому особых эмоций не проявлял. Он по-прежнему был в звериной ипостаси, а это говорило о многом. Дирк как оборотень слаб, возвращение к человеческому облику означает для него беспробудный сон несколько часов. Он не перекидывался, чтобы дождаться меня. Я невольно ему улыбнулась.

Лисёнок, стуча коготками по полу, подбежал ко мне и ткнулся носом мне в колени, а когда я протянула руку, стал тереться о ладонь.

- Всё хорошо, Дирк.

Зверь посмотрел на меня умными глазами. Учуял, видать, что я приврала.

- Опасности сейчас нет, - сказала я чистую правду.

Он кивнул. Забавно наблюдать человеческие жесты в исполнении лисы. Дирк, отодвинулся, давая мне пройти, но держался рядом, так что я чувствовала касание его меха.

- Дирк, я на боковую, а завтра, то есть уже сегодня поговорим. Ладно?

Лис снова кивнул, дошёл со мной до моей спальни, у двери очень грустно вздохнул и направился в свою комнату.

После душа, перед тем, как лечь я заглянула к подопечному. Мальчишка дрых, лёжа на животе и согнув одну ногу. Я поняла, что он перекинулся, сразу в кровати, иначе бы спал сейчас на полу. Я вздохнула, подошла ближе и накрыла его одеялом, которое до этого было сдвинуто в сторону.

- Спокойной ночи, Дирк, - сказала я, хоть и знала, что он не услышит, и вышла из комнаты. Через пару минут я тоже спала. Остаток ночи нас не беспокоили никакие буки.

Утро встретило меня ярким солнцем и обожаемым запахом кофе. Всё-таки мой лисёнок умница. Я в приподнятом настроении спорхнула на кухню.

- Доброе утро! – бодро поздоровалась я.

- Доброе, Тина.

Я плюхнулась за стол, и передо мной как по волшебству возникли тарелки с творожной запеканкой, политой сметаной, с нарезкой колбас и сыров, украшенных веточками зелени, и с лёгким фруктовым салатом. Я только глазами хлопала, а Дирк уже поставил передо мной божественный нектар, что люди зовут просто кофе. Лисёнок смотрел на меня в ожидании одобрения.

- Дирк, ты чудо, - расчувствовалась я и потрепала его по руке.

- Приятного аппетита, Тина, - оборотень выглядел невероятно довольным.

- А ты? – я, наконец, сообразила, что Дирк завтракать со мной не собирается.

- Можно? – удивился он.

- Почему нет?

- Когда доминант разделяет еду с низшим, он демонстрирует доверие и особую благосклонность.

- В таком случае точно присоединяйся.

Дирк уставился на меня с недоверием, а потом расплылся в абсолютно счастливой улыбке. Я склонилась над тарелкой. Безумно вкусно. Сложный разговор о вампирах и моих с Мастером договорённостях я решила отложить. Думаю, я заведу правило, что за едой о плохом не говорят.

- Дирк, - позвала я, поставив грязную посуду в раковину.

- Да?

- Ты в курсе же, что Мастер города хотел сделать меня своей слугой?

- Теперь узнал. Ты его слуга, да? – не было похоже, что Дирк сильно беспокоится, так, слегка напрягся.

- Нет. Он признал меня своей равной, и у меня только две метки.

Дирк присвистнул и широко улыбнулся:

- Здорово! Поздравляю! Стать по-настоящему равной Мастеру. С тобой теперь должны считаться как с ним, - в голосе лисёнка был сущий восторг. Я его мнения не разделяла. Даже не так. Мои взгляды на ситуацию были диаметрально противоположными. Но кто я такая, чтобы Дирка переубеждать?

- В ближайшее время в городе ожидается гость. Вамп. И я буду присутствовать на встрече.

- Ты к тому, что я тебя сопровождаю?

- Ты хочешь?

- Это мой долг, - просто ответил Дирк. Я скривилась.  Этикет – это замечательно, но безопасность важнее. И я не стою того, чтобы Дирк за меня умирал.

- Опасно.

- Сопровождать тебя – мой долг, - повторил Дирк, - и я хочу быть полезным. Я верю, что ты меня защитишь. Не волнуйся.

Потрясающе. Я решительно не понимаю его логику. От приказа остаться дома меня удерживало одно обстоятельство. То самое, на которое обратил моё внимание Стас. Если Дирк не ведёт себя как мой зверь, мало кто поверит, что я назвала его своим. Значит, будет много тех, от кого мне гарантированно придётся его спасать. Прямой угрозы при визите гостя не было. Я медленно кивнула:

- Хорошо. Ты меня сопровождаешь.

- Мне придётся делиться кровью? – деловито уточнил Дирк.

Вот тут мои глаза поползли на лоб.

- Ты готов делиться кровью с кровососами?!

- Не очень хочется, чтобы вампиры на меня ментально воздействовали, но дать кровь я могу. Если тебе это понадобится.

- Не думаю, - буркнула я, - Визит вампа послезавтра.

Дирк улыбнулся, кивнул и встал из-за стола. Я думала, уйдёт, а он шагнул к мойке, достал губку, включил кран. Я только головой покачала. Пожалуй, одной чашки кофе мне маловато.

Вечером я набрала номер с визитки, оставленной мне Стасом.

- Резиденций Мастера, Алла у телефона, - ответил мне звонкий женский голос.

- Звонит Тина, мне нужен Стас.

- Минуту, пожалуйста, я сообщу Мастеру.

В трубке послышались звуки классической музыки. А я и не знала, что у Стаса секретарша. Человечка, зверушка или кровососка? Не моё дело.

- Тина, - полный безразличия голос Стаса оборвал мелодию, - рад слышать.

- Не могу ответить взаимностью, - буркнула я, а Стас рассмеялся. Я замолчала, и смех медленно угас.

- Итак? – спросил Стас как ни в чём не бывало.

- Дирк согласен присутствовать.

- Ты спрашивала согласия своего лисёнка? – в голосе послышались нотки недоверия и интереса, словно я не очевидные вещи говорю, а рассказываю про визит шестикрылых зелёных человечков с Марса.

- Разумеется.

- Мне оставить свои предостережения при себе?

- Именно.

- Хорошо. Леди Тина, её зверь лис. Имя при встрече с гостем будет излишним.

- Принимается.

- Тина, уверен ты помнишь о договорённости обсудить твой туалет.

- Чёрные замшевые туфли на низком ходу, классические брюки чёрного же цвета и блузка с широким рукавом. Я буду с оружием. Обсуждению подлежит только цвет кофты: белый, чёрный, красный или салатовый.

- Салатовый не годится. Белый – ты будешь похожа на официантку или секретаршу. Отпадает. Слишком много чёрного могут превратно истолковать. Методом исключения получаем цвет свежепролитой крови.

Некоторое время он помолчал, но, не дождавшись от меня ни какой реакции, продолжил:

- Я полагал, что увижу тебя сегодня.

- Я не поеду через весь город ради того, чтоб ты на меня таращился. Стас, можешь появиться сам, но в дом я тебя не приглашу.

Стас ответил как обычно – рассмеялся.

- Я буду, Тина, через сорок минут. Ты же не думаешь, что я упущу возможность встретиться с той единственной леди, что сумела стать моей равной.

- Бездарный способ произвести на меня впечатление.

И снова смех.

- Я доставлю вещи, из которых Дирк выберет то, в чём будет на встрече. Этикет должен быть максимально соблюдён. Достаточно, что вызов всем нормам и традициям бросает твой наряд. Скоро буду, Тина.

В трубке послышались гудки. Я мысленно ругнулась и пошла переодеваться. Завтрашней ночью Стас и я будем союзниками. Я переобулась в туфли и разделась до белья. Говорить Стасу, где и какое у меня оружие припрятано я не собиралась, но покажусь при полном параде. Я цепляла ножи к лодыжкам, поясу, рукам. Острую спицу с бусиной-набалдашником закрепила в пучок, который носила. Потом оделась и спешно вышла на улицу. Я не думала, что Стас ограничится ролью моего личного стилиста. Никогда не мечтала об уроках вампирьего этикета.

Подумав, я взяла с террасы два стула и вынесла к машине. Я поставила их на расстоянии друг от друга и села на тот, что был спинкой к дому. Хоть какая-то иллюзия защиты затылка. Стас прибыл не через сорок минут, как обещал, а уложился в полчаса.

- Ты раньше, - обвинила я.

- Не хотел заставлять ждать, Тина, - улыбнулся кровопийца.

- Я надеюсь, что в следующий раз ты будешь выражаться точнее.

- Будет следующий раз? – весело уточнил Стас.

Я встала со стула.

- Я оденусь так.

Стас вздохнул нарочито громко, потом его голова резко дёрнулась вниз и вверх, что означало кивок:

- Признаться, я боялся, будет хуже. Ты вооружена?

- Я не буду безоружной.

Снова кивок.

- Зачем эти замечательные стулья? Ты хочешь продлить минуты нашего общения и превратить их в часы?

- Я хочу знать, чего ждать завтра, - я села, и Стас последовал моему примеру.

- Знаешь, чем они замечательные? Стулья, я имею в виду.

Я не ответила.

- Мне они кажутся тайными пыточными агрегатами. Настолько неудобные, что долго не усидеть. Я разгадал твой коварный план.

- Я сижу. И давай займёмся делом.

Стас поднял руки, шутливо признавая поражение. С его лица сползли все эмоции, их как отрезало. Передо мной сидел настоящий мертвец, не пытающийся притвориться живым. Ни единого движения, кроме шевеления губ. Я слегка поёжилась.

- Твоё присутствие необходимо только на официальной части приветствия и прощания. Тайрик, так его зову, вампир в ранге мастера, был третьим в иерархии вампиров мелкого литовского городка, название которого тебе ничего не скажет.

- Почему он нелояльный?

- Он будет меня испытывать. Для своего мастера города или для себя лично. Второй вариант предполагает вызов и гибель одного из нас. Это опаснее и легче. В первом случае он не выйдет за рамки норм и превратит встречу в состязание изворотливости и садизама.

Я выругалась вслух.

- Какими приличными словами ты ругаешься!

- Лексику портовых грузчиков применять не обучена, - огрызнулась я.

- И впрямь леди, - улыбнулся Стас, и мне стали видны белые кончики его клыков. Свойская доверительная улыбка.

- К делу, Стас.

- От тебя потребуются слова приветствия. Я говорю первым, как хозяин приёма. Он ответит. Тогда очередь за тобой. Затем Тайрик вручит нам подарки. Отказываться нельзя. Только если есть весомая причина, например, нарушение человеческого законодательства для тебя. Совместная трапеза.

- Я должна смотреть, как вампы выгрызают людям горло?! – я была искренне возмущена и потрясена.

- Нет. Никаких убийств. Тот факт, что ты человек и не пьёшь кровь, даёт мне право ограничиться кубками, поскольку иное тебе не доступно. Но тебе будут говорить вежливые гадости и провоцировать.

- Ясно.

- Вещи для лисёнка, - Стас кивком указал на небольшую спортивного вида сумку, с которой появился, - Выспись, постарайся появиться до заката бодрой, сытой и ко всему готовой.

Я выразительно фыркнула, а Стас встал и легко ушёл вверх, словно его поднимал невидимый мне скоростной лифт. Я вернула в террасу стулья, бросила сумку Стаса на один из них, предварительно ощупав её своим холодом, ничего опасного не обнаружилось. Я пошла спать. Завтра меня ждёт тяжёлая ночь.

К башне я приехала загодя, как Стас и просил. Я была одета в те самые чёрные брюки, красную блузку и увешана ножами. Волосы я собрала в низкий пучок, выпустив один локон. В причёску я воткнула три серебряных и очень острых шпильки длиной в ладонь. И всё равно я чувствовала себя на редкость неуверенно. До сих пор мне ни разу не приходилось играть в клыкастую политику.

Дирк шёл следом за мной, чуть справа и стабильно отставал на три шага. Предложенные Стасом вещи он одобрил: добротный костюм тёмно коричневого цвета и кристально-белая рубашка. В последний момент Дирк решил не надевать пиджак и ограничился расстёгнутым жилетом.

У входа меня ждал мужчина лет двадцати. Он не прятал ни шею, ни руки. И он весь был искусан. Чтобы стать обладателем стольких шрамов нужно продержаться рядом с вампами не один год. Обычно закуска столько не живёт. Я невольно поёжилась.

- Леди Тина? – обратился он ко мне.

- Да.

- Прошу. Мастер приказал показать вам все приготовления.

Мужчина привёл меня во вчерашний зал, который я окрестила тронным. Сейчас придуманное мной название не подходило. Закуток с креслами и сам трон был отгорожен ширмами от пола до потолка, а перед ними собрали небольшой помост, на котором, как я поняла, мы и будем со Стасом встречать гостей. Помост укрыли толстым ковром с тёмно-бордовым ворсом, а перед ним поставили вазы с живыми алыми розами. Я присмотрелась. И где таких шипастых откопали только?

- Дальше, леди?

Я вернула своё внимание мужчине. Он распахнул боковые створки и мне открылся зал с овальным столом. На белоснежной скатерти покоились скрученные замысловатым цветком накрахмаленные салфетки. Не было ни приборов, ни блюд, ни бокалов. Я чуть вопросительно посмотрела на своего провожатого.

- Официантами выступят низшие вампиры. Кубки будут наполнять в той комнате, - мужчина рукой указал на дверь, - и приносить гостям. Оборотней никто не тронет.

- Оборотней?

- Только они могут отдать почти всю кровь и не умереть, а восстановиться за пару часов.

- Да.

- Мастер приказал проводить вас в вашу комнату отдыха, если вы не выскажете других пожеланий.

- Веди.

Мужчина вернулся в тронный зал, приоткрыл крайнюю ширму и пропустил нас внутрь. Он прошёл прямо по коридору, куда мы попали через очередную боковую дверь. Мужчина остановился почти сразу – вторая дверь налево открылась, и он сделал приглашающий жест.