Когда я проснулась часы, так и стоявшие на полу, показывали двадцать минут одиннадцатого. Если буду продолжать в том же духе, то недалеко время, когда я и вовсе перейду на ночной образ жизни, как упырица какая.

На кухне меня ждал сюрприз. Дирк пожелал мне доброго утра и, замявшись, сказал, что приготовил мне завтрак. Лисёнок боялся, что я рассержусь. Вот даёт. Улыбнувшись, я его поблагодарила. Мальчишка в ответ буквально расцвёл и предложил приготовить обед.

Омлет в исполнении Дирка был восхитительный, поэтому я без сомнений отдала кухню на попечение оборотня. Я никогда в жизни не готовила, зато умела разогревать в микроволновке и делать заказы в кафе. Не слишком удачный набор навыков для домохозяйки, а исключение я делала только ради кофе, его я варила с удовольствием.

Завтрак пришлось прервать из-за требовательного стука в дверь. Я чуть удивлённо приподняла брови и пошла открывать. Ножи были при мне, а тот, кто ломится с парадного хода, по логике не должен сразу нападать. Впрочем, прежде чем открыть, я спрошу, с какой радости этот ранний гость меня тревожит.

- Чем обязана? – спросила я, выйдя на террасу.

- Послание для хозяйки, - ответил приятный мужской голос.

Я отодвинула край занавески и осторожно выглянула. Перед дверью в расслабленной позе, держа руки в карманах, стоял русоволосый мужчина в весьма тривиальной одежде. Угрозы от него я не почувствовала. Поколебавшись пару секунд, я открыла дверь. Мужчина оглядел меня с ног до головы, словно взвешивал.

- Вы хозяйка?

- Она самая.

- Вам послание, - повторился он и извлёк из кармана скрученный в форме свитка лист бумаги. Картину довершала тёмно-зелёная лента с аккуратным бантиком. Я автоматически направила на бумагу свои невидимые щупальца. Опасности послание не представляло.

Среди моих знакомых только один любитель общаться записками, но спросить от кого свиток всё же следовало. Куда больше меня занимал вопрос, что за птица курьер. Ясно, что не вампир. На рядового донора тоже не тянет. Не было в нём ничего общего с девицей, которую я запомнила, как кассиршу, ту самую, что участвовала в заманивании меня в Родниковую башню.

На мужчине была футболка, так что я видела и шею, и руки. Никаких следов укусов. Конечно, вампиры могли брать кровь из бедренной артерии или из-под колена, но не думаю, что это мой случай.

- И от кого послание?

- От Мастера города.

Ещё зацепка. Он не сказал «моего мастера». Кто же ты, северный олень? Я протянула руку за свитком. Опять Стас марает плотную мелованную бумагу. Нет бы, позвонил. Впрочем, лукавлю. Не хочу с ним по телефону общаться.

- Есть, что добавить?

Мужчина быстро взглянул на меня, качнул головой:

- До свидания, - и грациозно развернувшись, пошёл прочь.

Слишком грациозно для человека. Можно предположить, что он из балета и танцует в «Лебедином озере», но тогда его движения были бы легкими и плавными, а я чувствовала мощь и звериную силу. Курьер оборотень. Кажется, я недооценила Стаса. Клыкастик способен призывать зверя. Знать бы ещё, какого. Интересно, он подчинил стаю или заключил договор о сотрудничестве? Может быть, он не призвал, а приманил монетой?

Закрыв дверь на все замки, я вернулась в кухню. Кофе безнадёжно остыл, но это не значит, что я его не выпью. Дирк покосился на меня и ничего не спросил. Я села обратно за стол, сделала большой глоток кофе, сорвала ленточку со свитка и развернула бумагу.

Квадратные, аккуратно выведенные буквы начинали меня раздражать. Я поймала себя на том, что все предыдущие послания Стаса держу в доме. Почему я их не выбросила? Наверное, стоит их сжечь. Или не сжечь, вдруг пригодятся? Пожалуй, что такую переписку уничтожать не стоит. Я сделала ещё глоток и сосредоточилась на послании.

Почерк был всё тот же, но резкие углы букв и почти полное отсутствие петелек с хвостиками, выдавали настроение, в котором Стас писал. Не знаю, было ли так задумано, или это я просто слишком умная. Стас писал: «Леди, вы меня разочаровываете. Но хуже, что вы ставите меня в сложное положение. Проявите благоразумие и извольте явиться к башне на закате, как и подобает моему слуге. Ваш Мастер».

Я грустно рассмеялась. Дирк быстро взглянул на меня и снова промолчал. Я сделала последний глоток, отставила чашку и негромко позвала:

- Дирк, присядь, пожалуйста.

Он выполнил требуемое мгновенно. У оборотней, не являющихся доминантами, удивительная способность подчиняться. Дирк смотрел на меня, как смотрит религиозный фанатик на пастора, излагающего божественные откровения. Неуютно чувствовать себя абсолютным центром мира чужого по сути существа.

- Дирк, у меня некоторые разногласия с Мастером города.

Я отметила, как расширились у моего подопечного глаза. Он чуть побледнел, но не издал ни звука.

- Я очень надеюсь решить их полюбовно, но может дойти и до открытого столкновения. Тебе противопоставить вампиру нечего, поэтому, считай, я запрещаю вмешиваться. Я буду о тебе заботиться. Но. Если моё недопонимание с Мастером будет иметь фатальный для меня окрас, ты должен будешь сам о себе позаботиться.

- И я ничем не могу помочь? – интонация у Дирка была чуть ли не плачущая.

Я покачала головой. Мальчик застыл напротив меня и смотрел широко распахнутыми глазами.

- Дирк, успокойся, - я встала, обогнула кухонный стол и положила ему на плечи ладони, - Серьёзного повода беспокоиться нет. Ты просто учитывай малую вероятность. Ведь с таким же успехом мне может с крыши кирпич на голову упасть. Тоже маловероятно.

Дирк посмотрел на меня очень внимательно и кивнул. Я же подхватила чашку и пошла к раковине – отличный повод отвернуться. Я подопечному не солгала, но сильно преуменьшила степень грозящей мне опасности. Чему быть, того не миновать, а лисёнка я постараюсь не волновать раньше времени. Тем более, что я не самоубийца и сдаваться не собиралась, а благодаря Зое у меня ещё и туз в рукаве. И вообще, незачем беспокоиться сейчас, до вечера ещё далеко. Я вымыла чашку и решила сварить кофе повторно. То, что пришлось этот чудесный напиток пить холодным, меня не устраивало. За стол я вернулась уже полностью спокойная. Дирк приглядывался ко мне, ища одному ему известные признаки, не нашёл, успокоился и даже улыбнулся. Я подмигнула. Обожаю кофе.

Я задумалась, как лучше поступить. Идти к башне я точно не собиралась. Я Стасу не слуга. Если бы он пригласил поговорить, то я бы согласилась на встречу. Стас приказывал. Ждать его и компанию кровососов с оборотнями на свою территорию хотелось ещё меньше. И Дирка нужно убрать с линии огня. Будет проблемно, если меня станут шантажировать его безопасностью.

- Тина, - раздался голос Дирка, - Какая-то машина едет к кладбищу.

- Спасибо, - откликнулась я и осторожно выглянула из-за занавески. По грунтовой дороге ехал серебристый мерседес с тонированными стёклами. Я хмыкнула. Опять ко мне визитёры. В том, что неизвестные едут не на кладбище я не сомневалась ни на миг.

Я вышла на террасу. Когда мерседес остановился, я уже ждала у открытой двери, чуть наклонив голову. Интересно, моя поза их обманет? Ножи я готова достать в любой момент. Я внимательно смотрела, как медленно раскрылась дверца. Из машины вышел подтянутый мужчина лет тридцати, пепельный блондин. Следом за ним появился ещё один подтянутый тип, тоже светловолосый, но с отливом в рыжину.

- Хозяйка кладбища? – уточнил блондин.

Я кивнула.

- Прошу прощение за столь бесцеремонное вторжение. Во-первых, я не знал, как с вами связаться, чтобы договориться о встречи заранее. Во-вторых, время весьма ограниченно. Вы не откажете мне в беседе? – голос был чуть шипящий, глухой, а ещё мой собеседник тянул букву «с».

А представиться он не хочет? Или уверен, что я знаю, кто он. Вот и уточним.

- Я вас не знаю. Во-первых, я в городе совсем недавно. Во-вторых, я не столько в Хельбурге обитаю, сколько здесь, на кладбище, за городской чертой.

Блондин чуть улыбнулся. Рыжик остался невозмутим, как и положено телохранителю. И тут меня озарило: он и есть телохранитель. А ещё меня беспокоил водитель, который так и не показался, оставшись сидеть в машине. Хотелось бы мне знать, кто ещё в мерседесе, кроме водителя.

- Извините, не подумал. Привык, что меня все знают. Я Змеиный король, откликаюсь на имя Джен и уже довольно давно являюсь лидером всех змей-оборотней Хельбурга.

- Хозяйка кладбища, - я махнула рукой в направлении могил, - звать Тина, поселилась, вы знаете, недавно.

- Мы можем поговорить? – он кивнул, когда я называла своё имя.

Я посторонилась, давая ему войти. Рыжик молчаливой и безымянной тенью последовал за Дженом. Мне совсем не хотелось их пускать, но оборотню приглашение не требуется: захочет – вломится. Со змеями мне делить особо нечего. Плохо только, что Дирка почуют. Я, конечно, отослала его наверх, но у короля чуйка просто обязана быть сверхразвитой.

Я смотрела на Джена и понимала, что передо мной настоящий сильный лидер, а не пародия, которой является Лион местных тигров.

- К сожалению, дом долго пустовал, а вернуть ему жилой вид я не успела.

- Не беспокойтесь. Где мы можем присесть? – «с» переходила в хриплый свист. Верю, что он змей.

- Либо в холле, либо на кухне.

- Кухня, - выбрал Змеиный король.

- Чай? Кофе? – задала я вопрос.

- Чай будет хорошо.

Джен сел за стол спиной к стене, лицом к двери. Рыжик пристроился в шаге от его спины и остался стоять. Я же достала чашки, нажала на чайнике кнопку и выставила перед Дженом несколько разных коробочек, чтобы он мог выбрать пакетик чая по вкусу. Он улыбнулся и взял чёрный чай с добавлением кусочков сушёных фруктов. Я предпочла каркадэ.

Пока я убирала коробочки обратно, чайник вскипел, и я залила чашки кипятком, после чего села напротив Змеиного короля и улыбнулась доброжелательно, заинтересованно, не показывая зубов.

- Очень любопытные события произошли, Тина. Не прошло и месяца, как появилась хозяйка кладбища, когда у вампиров сменилась власть. Старый Мастер, державший Хельбург чёрт знает сколько, убит, а к власти приходит Стас, человеком-слугой которого вы по слухам являетесь.

- Не верьте слухам, - сейчас я впервые за разговор позволила себе искреннюю улыбку уголками губ, - Они если не врут, то сильно искажают.

- Просветите меня, - взгляд блондина стал деловым и цепким, напускная благожелательность таяла, как бисерины града под палящим июльским солнцем.

- Кое-кто из вампов решил втянуть меня в свои иерархические разборки. Я выразила несогласие. Стас хотел бы видеть меня слугой, он даже сумел поставить мне две первые метки.

- Тогда вы слуга. В чём же соврали слухи?

- Я хозяйка кладбища. Стасу не поставить мне остальные.

Блондин покачал головой:

- Не убедительно.

- Зачем вы здесь?

- Познакомиться, посмотреть на ту, что днём будет говорить от имени Мастера города. Змеи – вторая по силе группа оборотней в Хельбурге.

- Жаль вас разочаровывать, но я его слугой не буду. Откровенно говоря, лучше смерть, чем рабское существование вечность напролёт.

- Жаль, - Джен прищурился, затем встал и направился к выходу. Я молча провожала его. Уже у машины он обернулся:

- Вы не знаете, на что идёте. Вы симпатичная по-человечески. Я бы пожелал вам удачи в противостоянии с Мастером, но не буду. Всё-таки желать удачи в деле, столь похожем на извращённый суицид, не мой стиль, - он резко развернулся и сел в мерседес. Рыжик быстро скользнул следом, и авто укатило. Только сейчас я поняла, как нелепо рядом с серебристым мерсом смотрелась моя зеленушка.

После встречи со Змеиным королём я точно знала, что если и встречусь со Стасом, то только на своей территории. И я надеялась, что он не попрёт напролом. За десятилетия либо усваиваешь осторожность, либо кончаешь с колом в сердце от руки охотника или столь же нелестным способом. Я очень надеялась, что Стас будет аккуратен, попытается понять, отчего я столь откровенно бросаю ему вызов. В этом случае есть шанс, что разойдёмся с миром, иначе один из нас обречён быть убитым, и не факт, что это будет Стас.